Revisión de Beyond Measure de James Vincent: vale su peso en oro | libros de ciencia y naturaleza

Érase una vez, el tiempo se estaba acabando. Y sin peso, sin masa, sin altura, sin volumen. Ninguno de los indicadores e instrumentos que usamos para dar sentido al mundo que nos rodea existió. Todavía no se habían inventado. Y aunque las medidas de las propiedades físicas a las que se refieren existían antes de los nombres inventados por los humanos para describirlas, señala James Vincent en Beyond Measurement, la época en que las personas desarrollaron sistemas para cuantificar el mundo físico que nos rodea fue un momento de transformación para nuestra especie. . Treinta y dos mil años después, esta transformación aún está en curso, ya que la medición se integra cada vez más en nuestras vidas, del trabajo a la salud, del amor a la muerte: el mundo ha hecho datos.

Un Fitbit está a cierta distancia de una regla ósea, y la brecha marca un enorme gasto de energía durante un vasto período de tiempo en el que generaciones han trabajado en gradaciones de medición cada vez más finas. ¿Qué motivación podría haber para este tipo de devoción? Primero, dice Vincent, lo más simple que uno pueda imaginar: la supervivencia.

Los antiguos sistemas de medición basados ​​en el cuerpo humano eran intuitivos pero imprecisos, tan variables como los propios seres humanos

En la sociedad agrícola, la capacidad de medir el paso del tiempo, de seguir un calendario, un patrón de siembra y cosecha, hizo posible las cosechas. Un sentido más agudo del clima, en otras palabras, un ojo para la medición, hizo que las cosechas fueran predecibles. Los nilómetros del antiguo Egipto, descubrió Vincent mientras viajaba por el país, podían decirles a aquellos preocupados por el Nilo cuánto habían subido las inundaciones fertilizantes esta primavera, prediciendo una fiesta o una hambruna más adelante en el año. .

Incluso hoy, la seriedad asociada al ritual anual es casi palpable: los faraones muertos serían enterrados con varas de medir en sus manos. Muy pronto, el derecho a evaluar -y aplicar- la medida se volvió concomitante con la autoridad política. Los llamamos líderes por una razón.

Establecer y mantener un peso y volumen estándar, especialmente en el comercio de alimentos y bebidas de consumo intensivo, ha sido una de las principales obligaciones del estado durante milenios. Vincent es un narrador ágil y simpático: su sensibilidad hacia el drama humano que se esconde detrás de las grandes teorías es particularmente visible en su tratamiento de los caóticos siglos anteriores a la estandarización.

Fuerzas policiales especiales, como los bullotai del Imperio bizantino, recorrían el imperio para controlar los pesos. Los sistemas legales, como el tribunal de pólvora de Inglaterra («el tribunal de justicia más bajo y rápido de Inglaterra»), han engrasado las ruedas de una sociedad dependiente de estándares confiables, y mal para facilitar la conciencia de la fragilidad de estos estándares. Cuando los plebeyos franceses exigen «Un rey, una ley, un peso y una medida», o la petición de los ciudadanos medievales de un reloj municipal, se nos recuerda que incluso si aparece una medida abstrusa, nunca está lejos: una vida compartida con cientos, por no hablar de millones. de personas, sería impensable sin ella.

Por lo tanto, es natural que los cambios del mar en la forma en que vivimos afecten la forma en que medimos. Francia en medio de una revolución es aquí el paradigma de Vicente. Cuando la monarquía absoluta fue derrocada, el antiguo régimen de medición cayó con ella. Los antiguos sistemas de medida basados ​​en el cuerpo humano -como el codo mano-codo o la pulgada de ancho- eran intuitivos pero imprecisos, tan variables como los propios seres humanos. Un estándar basado en la estructura subyacente del universo sería, por el contrario, universalmente utilizable y universalmente accesible: la hermandad con la cinta métrica.

Jaime Vicente: James Vincent: ‘un narrador ágil y simpático’. Fotografía: Faber

No es de extrañar que el metro (que marca las 10 millonésimas de la distancia del Polo Norte al ecuador) fuera propuesto originalmente por la Francia revolucionaria como un gesto internacionalista, un adoquín en el camino hacia la amistad humana universal. Y no sorprende que la oposición a la metricización tome la forma de un patriotismo desmesurado, desde los victorianos que creían que las pirámides se construyeron con medidas británicas hasta el intento de resurrección de las unidades imperiales de Boris Johnson a tiempo para el jubileo. Litros y kilogramos, ahora lugares comunes, alguna vez actuaron como heraldos de un mundo nuevo: racional, científico, humano – construyendo, paso a paso, un mundo más hermoso y más feliz.

Esos sueños están muertos, junto con algunas de las imaginaciones más audaces de la revolución, como la semana de 10 días. Pero la medición científica y estandarizada ha conquistado el mundo. Beyond Measure no se avergüenza del bien que se ha logrado: las cadenas alimentarias no podrían funcionar sin él, y mucho menos la civilización compleja.

Pero Vincent no es sensible al aspecto más oscuro de la medición: la forma en que las normas comunes pueden vincular y liberar. En un capítulo posterior, sigue a los guerrilleros que hacen campaña contra el sistema métrico en el corazón de Inglaterra y, aunque no está del todo convencido por la sustitución de los signos de kilómetro por signos de milla, sabe que la marcha hacia adelante de la medida también trae pérdidas. como ganancias. .

Los metros y centímetros pueden ser más científicos que los pies y las pulgadas, pero ambos son tan racionales como los humanos que los usan. Los fenómenos malévolos inspirados o justificados por la medición —desde el colonialismo y la eugenesia hasta los trastornos alimentarios— reivindican las advertencias de Vincent de que la medición fue creada para el bien de los seres humanos, y no al revés. En un mundo infinitamente cuantizado, las líneas entre inhumano e inhumano pueden ser difíciles de notar y fáciles de cruzar.

Siguiendo estas líneas, podrían encontrarse guías mucho peores que Vincent, quien combina un contagioso entusiasmo por la ciencia con un saludable escepticismo sobre los usos que los seres humanos hacen de ella. Dando a los críticos y apologistas de la medición lo que les corresponde, Beyond Measure sugiere amablemente que falta algo. El punto no es que la medición sea correcta o incorrecta, sino que es humana. Y ser humano significa adaptarse, enmendarse, transformarse. Si el mundo cuantizado no funciona, no se asuste. Puede que sea hora de un cambio.

Más allá de la medida: la historia oculta de la medición de James Vincent es una publicación de Faber (£ 16,99). Para apoyar a libromundo y The Observer, solicite su copia en guardianbookshop.com. Se pueden aplicar cargos de envío

Deja un comentario