Revisión de Kingdom of Characters por Jing Tsu: la experiencia cercana a la muerte de la escritura china | Libros

«¡Si no se abolió la escritura china, China ciertamente perecerá!» Eso dijo el autor literario Lu Xun en la década de 1930, y muchos en China estuvieron de acuerdo. La historia demostró que estaba equivocado, por supuesto. Cómo el país pasó de la pobreza a la ruina y luego a la riqueza ha estado en los titulares durante más de un siglo. Sin embargo, lejos de abolirse, la escritura (conocida como hànzì) se ha utilizado con éxito en todo tipo de tecnología moderna. En Kingdom of Characters, el erudito Jing Tsu nos presenta un siglo tumultuoso y un colorido elenco de personajes (humanos).

En 1900, China era una gran potencia en fuerte declive. El imperialismo europeo había jugado su vergonzoso papel habitual, pero había otras razones para el predicamento del país. Algunos de estos problemas eran de naturaleza lingüística. Más del 80% de la población no sabía leer ni escribir, incluidas la mayoría de las mujeres. Nadie, excepto los funcionarios públicos, hablaba un idioma estándar, y las muchas variedades de chino hacían imposible la comunicación a través de las fronteras regionales. Sin embargo, el analfabetismo generalizado y la falta de un idioma estándar eran comunes en países de todo el mundo y eran recuerdos vivos incluso en Europa. Más extraño fue el hecho de que el chino escrito reflejaba el estado del idioma tal como se hablaba hace 2000 años en lugar de cualquiera de las lenguas vernáculas modernas: imagínense los franceses haciendo su correspondencia en latín. Pero el verdadero problema estaba en otra parte: en el propio sistema de escritura chino.

Antiguo, venerado y el vehículo de una gran civilización, el storyboard basado en personajes tenía inconvenientes cada vez más apremiantes en la era tecnológica. Lo principal que hay que entender es que no tiene nada que ver con un alfabeto. Los alfabetos suelen constar de 20 a 40 letras que representan sonidos únicos. Un número tan bajo los convierte en prácticos teclados. También mantiene conjuntos de códigos para telegrafía (como el código morse) y computadoras simples y sencillas. Los caracteres chinos, por otro lado, representan sílabas significativas, y hay varios miles de ellos. Todo un desafío, por lo tanto, construir una máquina de escribir mecánica o memorizar el código morse correcto para cada una. Además, las letras de un abecedario tienen una secuencia fija, y cualquier usuario puede debitarlas. Los personajes no tienen ese orden. Y aunque las soluciones alternativas se desarrollaron por el bien de los diccionarios y catálogos, eran propensas a errores y consumían mucho tiempo.

Sin embargo, otro problema lingüístico no era inherente a la escritura, pero igualmente molesto: la ausencia de un método estandarizado para transliterar caracteres al alfabeto romano u otras escrituras. Como resultado, las palabras chinas, incluidos los nombres, podían traducirse de diferentes maneras: por ejemplo, la provincia que ahora conocemos como Sichuan alguna vez se deletreaba Se-tchuen, Szechw’an o Ssu-ch’uan. No se equivoque al respecto. : estos eran problemas difíciles con considerables consecuencias sociales y económicas. Para empeorar las cosas, tuvieron que resolverse en el contexto de un imperio que se derrumba, una guerra civil, varias invasiones extranjeras, otra guerra civil, el desastroso Gran Salto Adelante de Mao y su horrible Revolución Cultural. Sin embargo, se resolvieron gracias a una combinación de ingenio, determinación y orgullo cultural, con una mezcla ocasional de diplomacia, juegos de poder y un poco de suerte.

Aquí es donde la autora está en su mejor momento: da vida a las personas que dieron todo para resolver los problemas de la tecnología del lenguaje en China, incluso cuando los disturbios políticos y sociales se desataban a su alrededor. Ella describe sus largas luchas con el amado guión, sus pruebas (cárcel, fuga, hambre, problemas técnicos), sus muchas derrotas y el raro pero gratificante triunfo. Representa el alfabeto chino de Wang Zhao, eventualmente reemplazado por el sistema bopomofo alternativo de Zhang Taiyan. Escribe sobre varios inventores chinos de máquinas de escribir, ninguno de los cuales logró el éxito comercial, y sobre los hombres que hicieron posible enviar un cable chino. Hay un cameo de Zhou Youguang, co-inventor del pinyin, el moderno sistema de escritura chino en el alfabeto romano. Y así sucesivamente, hasta la plena integración de los chinos en el ecosistema digital.

Este énfasis en individuos coloridos hace que el libro cobre vida, pero no está exento de problemas. Las personas que mejor conocemos, aquellas a las que acompañamos en sus momentos de eureka y sus largas peleas, muchas veces no son aquellas cuyas ideas acaban imponiéndose. Como resultado, aprendemos muchos más detalles sobre los inventores «también conocidos» y sus inventos que sobre aquellos que realmente dieron forma a la China moderna.

Lo que es aún más insatisfactorio es que no entendemos del todo todas estas fascinantes innovaciones, al menos yo no. Para un libro sobre tecnologías del lenguaje, las descripciones de engranajes lingüísticos y bloqueos tecnológicos están lejos de ser claras. Este es el principal defecto de un libro lleno de retratos individuales presentados con amor e historias fácticas.

Gaston Dorren es el autor de Babel: La vuelta al mundo en veinte idiomas. Kingdom of Characters: A Tale of Language, Obsession, and Genius in Modern China es una publicación de Allen Lane (£20). Para apoyar a Guardian y Observer, compre una copia de Kingdom of Characters en guardianbookshop.com. Se pueden aplicar cargos de envío.

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