Revisión de los diarios secretos de Charles Ignatius Sancho por Paterson Joseph: un británico negro georgiano | Ficción

Charles Ignatius Sancho fue un compositor y activista del siglo XVIII y uno de los primeros votantes negros registrados en Gran Bretaña. La novela debut del actor y dramaturgo Paterson Joseph sigue la vida de este hombre fascinante a través de entradas de diario, cartas y comentarios ficticios. Es un enfoque de alto riesgo, pero la voz del periódico suena como la de Sancho en sus letras reales, perfecta no solo para la época, sino también para el hombre.

La historia nos lleva desde el nacimiento de Sancho hasta su mediana edad. Comienza su vida en un barco de esclavos pero rápidamente es trasladado a Londres, donde es confiado a las «Hermanas» que le dan su extraño nombre. Encuentra el favor de un duque, aprende a leer y tocar a Shakespeare, huye, sufre, ama, prospera y finalmente logra acumular suficientes propiedades para votar. La acción es apasionante, pero es la forma en que Joseph la cuenta lo que hace que este libro sea tan agradable.

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El Sancho de Joseph está lleno de fantástico buen humor, desde sus intensos sentimientos sobre el pastel: «Francis Williams estaba sentado en la biblioteca un jueves por la mañana, comiendo mis bollos», hasta el hecho de que etiqueta a sus tres amantes como «el Aquelarre». Al igual que Tristram Shandy, tiene un enfoque infaliblemente filosófico de la mala suerte. Incluso en su punto más bajo, en una calle fría después de perder la mayor parte de su ropa, tiene un fuerte sentido del ridículo, y debido a que esa racha cómica nunca está lejos, Joseph puede incluir cosas terribles sin hacer que la historia sea demasiado punitiva. No hay escapatoria de la historia real: la vida de Sancho no es pan comido en la biblioteca de un duque. Pero en su voz ingeniosa, fáctica e infinitamente cariñosa, rara vez es difícil de leer.

Solo una vez la novela se vuelve verdaderamente conmovedora, cuando una niña pequeña es violada en una plantación. Está muy en desacuerdo con el resto del libro, hasta el punto de que se lee como si alguien más lo hubiera escrito. Hay cosas que ni Sancho puede esclarecer.

Sancho puede ser un gran comediante, pero también está obsesionado. Tiene una culpa aguda de estar relativamente seguro. Las Hermanas son malas personas, pero él es dolorosamente consciente de que nunca ha trabajado en un campo ni ha hecho melaza. Cuando era niño, tiene el patrocinio del duque, quien le proporciona esos bollos tan importantes; se encuentra con figuras históricas como el Dr. Johnson, Thomas Gainsborough, Laurence Sterne, incluso el rey. Su conciencia de que esta no es la vida que la gente como él puede esperar se aferra a él a lo largo de la novela, al igual que su temor de que sus hijos no siempre puedan aferrarse a su seguridad.

Como la mayoría de las historias que siguen a una biografía real, la novela se desarrolla a trompicones. Inicialmente, corre muy rápido y seguro, cuando Sancho es un niño; hay momentos de calma, luego de nuevo estallidos de actividad inconexa. Algunos de los momentos por los que Sancho es famoso (conocer al rey, componer música, posar para un retrato de Gainsborough) se tratan muy brevemente. Aunque es un buen truco. Para él, no son importantes; está distraído por su creciente familia y su gota cada vez más molesta.

En el prefacio de la novela, Joseph dice, quizás con un poco de la grandiosidad teatral que inyecta tan bien en el personaje de Sancho, que su objetivo es retratar la presencia de los negros en la historia británica «en la forma en que conocí Oliver Twist, David Copperfield y Jane Eyre». Es una tarea difícil de lograr para un escritor, pero el cuidado y la investigación brillan en cada capítulo. Es una tragicomedia de primer orden, no te la pierdas.

The Secret Diaries of Charles Ignatius Sancho de Paterson Joseph está publicado por Dialogue (£ 16,99). Para apoyar a libromundo y The Observer, solicite su copia en guardianbookshop.com. Se pueden aplicar cargos de envío.

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