Revisión de nuestros amigos del país por Gary Shteyngart – Alcaparras inspiradas en Chéjov | ficción

He conocido personas, afortunadamente pocas, que simplemente no responden a Chéjov. Para mí, sus cuatro obras principales (El tío Vania, El jardín de los cerezos, La gaviota y Tres hermanas) son obras maestras escalofriantes, exámenes atemporales de la condición humana. Pero algunas personas, dales una bofetada en el mejor lugar de la platea y preguntarán de qué se trata todo este alboroto: ¿un montón de gente rica que se queja de nada y recibe aún menos?

Y tal vez ahora, con el último libro de Gary Shteyngart, estoy empezando a comprender su perplejidad. Our Country Friends, una novela de Covid inspirada en Chéjov, está siendo recibida con todo tipo de elogios por parte de estadounidenses serios, incluida la palabra «obra maestra». Y, sin embargo, aquí estoy en el Crush Bar, mirando mi G&T y preguntándome qué me estoy perdiendo.

La premisa inicial es más Boccaccio que Anton Pavlovich. Sasha, un novelista satírico nacido en Rusia y previamente exitoso, invitó a sus amigos más cercanos a su ‘casa en la colina’ en algún lugar de la costa este para sentarse lejos de la enfermedad que ahora lo azota en todo Nueva York. Pero, no obstante, comienza como cualquier buen Chéjov, después de una página consciente de dramatis personae, sacada directamente de un guión del siglo XIX, con viejos vasallos corriendo, preparando la propiedad. Sasha estuvo a punto de quebrar para construir cuatro bungalows alrededor de la casa principal, cada uno de los cuales podía alojar a un invitado de manera segura.

La fricción entre los creativos egoístas de Manhattan y los granjeros del norte del estado, apenas manejables, debería ser terreno fértil para cualquier novelista.

Están Vinod (inmigrante indio) y Karen (inmigrante coreana), amigos de Sasha desde la escuela secundaria de matemáticas. Está Ed, también coreano, ahora usuario de un fondo fiduciario, y Dee (apellido Cameron, asegurándose de que no perdamos de vista por completo la analogía de Boccaccio), un ex alumno de escritura creativa de Sasha, ahora un ensayista incendiario. Y se promete un invitado adicional: El Actor. En un giro trollopiano, nunca se le ha dado un nombre real, pero nuevamente cumple un papel chejoviano clásico: el increíblemente guapo y próspero recién llegado (piense en Trigorin o Vershinin) que lleva a los hombres a la desesperación y a las mujeres a la masturbación, incluida la esposa psiquiatra de Sasha, Masha.

Y ahora, una vez que estén correctamente instalados? Se comportan de acuerdo con la práctica operativa estándar de Chekhovian: se enamoran, lamentan su falta de realización, se enamoran y luego se vende la propiedad. En un pequeño giro, se necesita un toque de Shakespeare para despertar el loco amor del actor por Dee: Karen es una multimillonaria tecnológica recién acuñada tras la venta de su aplicación, Tröö Emotions. Esta aplicación, al jugar con una selfie de dos participantes dispuestos, de alguna manera induce un amor imparable (generalmente). Es un poco menos creíble que el banco de tomillo silvestre de Oberón, pero aun así genera el tipo de pasión intensa y semipagada que atraviesa a la mayoría de los Chéjov.

Lo que no quiere decir que toda la acción sea del viejo mundo. El truco de Dee es ‘y’all-ism’, comerciando con sus raíces blancas pobres (piense en Hillbilly Elegy), pero cuando el asesinato de George Floyd estalla afuera, bifurcando al país, se encuentra en el lado equivocado de Twitter por apoyar a «mi gente». «, es decir, sureños blancos con tendencias racistas. Es posible que las redes sociales los hayan ungido como «La primera pareja en cuarentena», pero ahora los seguidores del actor lo instan a cortar y correr.

Pero pronto regresa, todavía perdidamente enamorado y necesitado de un antídoto. De alguna manera, Karen (aquí vamos de nuevo, Puck) sabe exactamente qué decirle, qué imágenes de sí mismo mostrarle para hacer estallar este ersatz, su pasión algorítmica. Ella se sienta y habla con él, permaneciendo extrañamente adentro, las ventanas del bungalow cerradas, y así, la última pieza chejoviana entra: bang va esa pistola Covid que estaba en la pared en el primer capítulo. La enfermedad estalló en la ciudad.

El elogio estadounidense citado en la sobrecubierta promete una tragicomedia «brillante» de «reír a carcajadas», pero no me reí y no lloré. Me pregunto si demasiadas de sus referencias a la guerra cultural (el sombrío presentimiento en las carreteras alrededor de la propiedad, una amenazadora «camioneta negra» que parece encarnar la reacción violenta de White Lives Matter) simplemente carecen del mismo dinamismo para un público lector británico. La fricción entre los creativos egoístas de Manhattan y los granjeros del norte del estado que apenas administran debería ser terreno fértil para cualquier novelista, pero constantemente sentía que me olvidaba de empacar el libro de códigos. Lo que me dejó con las simples travesuras domésticas de los personajes, a saber, un montón de gente rica quejándose de nada y recibiendo menos.

Our Country Friends de Gary Shteyngart es una publicación de Allen & Unwin (£ 16,99). Para apoyar a Guardian y Observer, solicite su copia en guardianbookshop.com. Se pueden aplicar cargos de envío

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