Revisión de Our Country Friends por Gary Shteyngart – tragicomedia de encierro | ficción

La contribución de Gary Shteyngart al género naciente de la novela de encierro es muy, muy rusa, de la mejor manera posible. La premisa es que un grupo de viejos amigos va a pasar un mes en el campo (bueno, varios meses) luchando contra la pandemia de Nueva York en un pequeño asentamiento ad hoc en el valle de Hudson. El elenco es una colección de «lishnii cheloveks» privilegiados y lúgubres (como se llamaba a los «hombres superfluos» de la literatura rusa del siglo XIX) de finales de la mediana edad, peleando y discutiendo en el exilio rural, preguntándose en qué se convertirá el mundo y lamentando el pasado.

L’hôte de ce qu’on appellera la «Datcha of Doom» est Sasha Senderovsky, un auteur russo-juif-américain échevelé qui, comme Shteyngart, a eu un succès considérable avec une série de romans comiques sur l’expérience russo-juive -Americana. Ahora, sin embargo, su carrera está en caída libre, y si no puede conseguir un guión de televisión problemático, corre el riesgo de perder la finca (bueno, la casa con algunos bungalows adjuntos) que es su orgullo y alegría. No tiene un huerto de cerezos real, pero el lector entiende muy bien la deriva. Aquí hay algo así como una salida, o al menos un ablandamiento, para Shteyngart; la antigua sátira internacional de Absurdistan o la súper triste ciencia ficción True Love Story está silenciada, mientras que en su mezclador estilístico el control deslizante marcado melancolía se ha subido a 11.

Sasha y su esposa Masha y su hija adoptiva Nat («Sasha, Masha, Natasha. Ni siquiera lo intentaron, esos rusos») se unen a los amigos de la universidad Karen, Ed y Vinod. Los primeros son primos lejanos de ascendencia coreana, el segundo es un estadounidense gujarati desafortunado presentado en el dramatis personae como un «ex maestro adjunto y cocinero de corta duración» que se recupera de un cáncer de pulmón. Ed es rico en familia, soltero y, como indica una receta extraordinariamente detallada y deliciosa de tonnato de ternera, un muy buen cocinero. Vinod alberga un amor tímido, no correspondido y duradero por Karen. Karen es una rica aficionada a la tecnología de la Costa Oeste, donde hizo su fortuna con una aplicación llamada Tröö Emotions que supuestamente hace que la gente se enamore.

Los dos bromistas del grupo son Dee y una estrella de cine conocida solo como El Actor (aunque, curiosamente, nos enteramos muy tarde de que se llama Joel). Dee es una ex alumna de escritura de Sasha que tuvo un éxito con una colección belicosa de ensayos sobre su crianza blanca pobre llamada The Big Book of Self-Compromise and Abandonment. Ella adora a Joan Didion, usa sabiamente «ustedes todos» y le gusta usar botas de vaquero y una blusa campesina que «resalta una gran cantidad de reacciones pavlovianas en una amplia gama de hombres educados de la costa este». El actor heroicamente engreído y pretencioso – aparentemente para trabajar en ese guión de televisión con Sasha – ejerce su propio poder: «Como un pequeño reactor atómico dañado, podía generar su propia gama de ‘sentimientos’, que liberaba en el ‘aire como gamma de fondo Todos en la mesa excepto Senderovsky, todos en el planeta, de hecho, querían una dosis.

Por la noche, «según las reglas de las novelas rusas, cada uno pensaba en el otro»

La primera noche, los encontramos a todos en el porche, socialmente distanciados, «sentados con sus chaquetas y suéteres a una distancia segura unos de otros, como si fueran delincuentes organizados o dignatarios de la Liga de las Naciones». El efecto de la pandemia en los escritores se reconoce secamente: “Los novelistas sociales varados a lo largo del río fotografiaron diligentemente flores difíciles de identificar y tomaron notas de la aparición de frentes de tormenta y truenos amenazantes. Se podía encontrar a más de uno contemplando un búho dormido o un prado abrasado por el sol implorando a su poder superior que me ayudara a sacar algo de toda esta quietud. Mientras tanto, las espantosas fuerzas de Trumpian America parecen estar dando vueltas justo al lado del escenario: se muestran calcomanías de supremacistas blancos en la estación y hay camionetas amenazantes que pasan.

Pronto Ed y el actor están enamorados de Dee; Masha y Karen fantasean con el actor; y el pequeño fanático del K-pop Nat, que es brillante y obsesivo, está siendo semi-adoptado por Karen sin hijos. Por la noche, “según las reglas de las novelas rusas, cada uno pensaba en el otro”. One MacGuffin es el manuscrito de la primera novela de Vinod, que Sasha no quiere admitir que todavía está escondido en una caja de zapatos en su ático; otra es la aplicación de Karen, a la que se culpa de que el actor demande a Dee. ¿El arma de Chéjov? Sería, no creo que sea spoiler decirlo, un hombre con un pulmón en un brote de Covid. (El principal defecto del libro son las escenas de sueños/alucinaciones demasiado largas y ligeramente repetitivas de Vinod).

La historia está enmarcada por una serie de referencias a la literatura rusa (hacia el final, los habitantes de la colonia incluso escenifican un montaje del Tío Vania). Pero está, siendo Shteyngart, muy lejos de ser un homenaje solemne a sus antepasados ​​literarios. Entre otras cosas, hay un paralelo cultural pop cuando el grupo se vuelve adicto a un reality show japonés al estilo Gran Hermano. El verdadero chejovianismo es la forma en que el estilo cómico de Shteyngart (el libro chisporrotea con buenas frases ingeniosas) es tan cohesivo y en tal sentido atravesado con previsión.

Aquí está Karen dando un paseo por el campo: “Ella robó una gran bocanada de una forsythia en ciernes, luego otra, una chica de ciudad repentinamente agradecida. La Pascua se acercaba, pero su madre aún estaba muerta. O Karen en su dormitorio: «Había un trozo de papel en su lado de la cama, un extracto de una lección que Karen le había enseñado a Nat, deletreando en hangul e inglés la frase coreana más importante: ‘J Tengo dolor de cabeza, me duelen los ojos, me duele la boca, me duelen las piernas, hay muy pocos, hay demasiados, no me gusta. Me parece que una nota hábilmente equívoca de tristeza cerca del final del libro captura el tono particularmente bien: «Se sentaron entre los helechos y el concurrido carril bici, pasando platos de comida, rodeados de rostros que se parecían a los suyos». Estos personajes, con sus ambiciones de amor y fama frustradas de diversas formas, luchan por darse cuenta de que son ordinarios, mortales, vulnerables, como todos los demás. Todos somos lishnii cheloveks.

Our Country Friends de Gary Shteyngart es una publicación de Allen & Unwin (£ 16,99). Para apoyar a libromundo y The Observer, solicite su copia en guardianbookshop.com. Se pueden aplicar cargos de envío.

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