Revisión de Volt Rush por Henry Sanderson: encuesta esperanzadora de ganadores y perdedores en la carrera hacia el verde | libros de ciencia y naturaleza

Henry Sanderson ha escrito un libro notablemente esperanzador y útil. Supongo que ese no era su plan original. Es posible que Sanderson, reportero de materias primas y minería del Financial Times desde hace mucho tiempo, haya vendido este libro con la idea de que «volverse ecológico» en realidad nos estaba llevando en direcciones oscuras. Y, de hecho, su reportaje en profundidad, más centrado en la historia corporativa que en las entrevistas sobre el terreno, muestra la corrupción que sustenta muchos de los esquemas de minería de minerales de batería, los abusos contra los derechos humanos del hombre y los problemas ambientales que pueden surgir de esta minería. operación. y las complicaciones geopolíticas que surgen cuando países como China y Rusia controlan partes cruciales del comercio.

Estas fallas son bastante conocidas en este punto: el lado oculto de, digamos, la minería de cobalto congoleño «artesanal» ha sido ampliamente informado, y la guerra en Ucrania, que sucedió demasiado recientemente para reflejarse en la narrativa de Sanderson, apuntaba al control de Moscú. sobre ciertos materiales críticos. , como el níquel. De hecho, la comprensión de este tipo de amenazas ha penetrado lo suficientemente profundo como para convertirse en un tropo favorito de la industria de los combustibles fósiles; Hace poco estaba debatiendo con un excongresista republicano que estaba indignado por el trabajo infantil africano en la cadena de suministro de minerales.

El estudio más reciente muestra que 8,7 millones de personas al año, en su mayoría pobres, mueren por respirar partículas y otros subproductos del carbón, el petróleo y el gas.

Para ser claros (lo que Sanderson realmente no es), incluso si los peores abusos fueran 10 veces más frecuentes de lo que se alega, no se acercarían al daño causado por los combustibles fósiles, ya que las baterías, los paneles solares y las turbinas eólicas podrían reemplazar. El estudio más reciente, por ejemplo, muestra que 8,7 millones de personas al año, en su mayoría pobres, mueren por respirar partículas y otros subproductos de la quema de carbón, petróleo y gas; eso es una de cada cinco muertes en este planeta, más que el VIH/ SIDA, malaria, tuberculosis, guerra y terrorismo combinados.

Y eso es antes de que calculemos el dolor del cambio climático que esos mismos combustibles están causando ahora: el número de inundaciones, incendios, sequías, enfermedades y desplazamientos. La ONU estima que el cambio climático podría causar mil millones de refugiados para mediados de siglo, por lo que si hiciéramos un trato con el diablo para liberar el poder de la energía más limpia, cualquier utilidad sería.

Pero la implicación relativamente feliz de los informes de Sanderson es que es posible que no tengamos que hacer este trato. Cuando examina el estado de la minería de cobalto en la República Democrática del Congo, por ejemplo, encuentra que el trabajo infantil y la minería manual parecen haber alcanzado su punto máximo hace unos años; Bajo la presión de ONG como Amnistía Internacional, los fabricantes de automóviles han tratado de eliminar el “cobalto de sangre” de sus cadenas de suministro, ya sea encontrando nuevas fuentes en Marruecos o Australia, o abasteciéndose de grandes proveedores industriales como Glencore, cuyas minas estaban más reguladas. Está lejos de ser una solución ideal: Sanderson proporciona muchas pruebas que demuestran la corrupción y la codicia en esta cadena de suministro industrial, pero ciertamente no es tan malo como el historial que la industria petrolera ha sufrido en los países pobres de todo el mundo. (Los escépticos deberían leer la magistral historia de Exxon de Steve Coll, Private Empire, que también es una clase magistral en informes corporativos).

Sanderson también encuentra, caso tras caso, que una respuesta a la corrupción, el abuso y la escasez de materiales es una nueva ingeniería que encuentra un camino diferente hacia el mismo objetivo. Señala, por ejemplo, que los fabricantes de automóviles han comenzado a fabricar baterías sin cobalto, basándose en cambio en el fosfato de litio; muchos modelos de Tesla ahora están equipados con la nueva tecnología. La cadena de suministro de litio también está dominada por China, pero como señala Sanderson, grandes instalaciones nuevas en lugares como Salton Sea de California están encontrando formas de utilizar energía geotérmica baja en carbono para destilar el mineral de salmuera tóxica. (Aparentemente, esta tecnología también es posible en Cornualles).

Debes extraer para producir los minerales necesarios para un mundo de energía limpia. Pero no tienes que hacerlo tanto como en un mundo de combustibles fósiles.

Todos estos desarrollos son, en cierto sentido, predecibles. Como muestra claramente un estudio masivo y reciente de Oxford sobre las curvas de aprendizaje, el precio de las energías renovables ha bajado inexorablemente a lo largo de los años porque, al igual que los minerales, dependen de la inteligencia. Hace unos años, por ejemplo, los periodistas escribieron angustiados despachos sobre el temor de que la escasez de madera de balsa detuviera la producción de palas de turbinas eólicas; en cambio, los fabricantes han recurrido a las espumas sintéticas y los precios han seguido bajando. Uno se imagina que los picos actuales en el precio de los combustibles fósiles simplemente conducirán a una mayor innovación.

Y al final, el mundo será mucho mejor por ello, por simples razones físicas. De hecho, debe extraer para producir los minerales necesarios para un mundo de energía limpia. Pero no tienes que hacer eso tanto como en un mundo de combustibles fósiles. Después de extraer los minerales de tierras raras o el cobalto o el litio para un panel solar, coloca ese panel en un campo donde, durante el próximo cuarto de siglo, el sol proporciona la energía a medida que se eleva desde el horizonte. (Y Sanderson señala que al final de ese tiempo, el reciclaje de ingredientes en tecnología limpia es posible y rentable). No se quema el panel solar para generar energía, lo que requiere que se construya otro; eso es lo que se hace con el carbón. . El profesor de Stanford, Mark Jacobson, estima que en un mundo de energía limpia, la carga minera total se reduciría en un 80 %; una manera fácil de entender esta desmaterialización es recordar que el 40% del tráfico marítimo en nuestro planeta hoy en día es solo transportar carbón, petróleo y gas eternamente en ambas direcciones.

Sanderson finaliza con un muy buen consejo: conducir coches mucho más pequeños, si necesitamos coches, favorecer la producción de baterías para camiones que se usan mucho más constantemente. Y use menos cosas en general, especialmente para evitar “desviar las consecuencias y los riesgos a los ecosistemas y a las personas con menos poder y, por lo tanto, menos influencia en los asuntos globales”. Tiene toda la razón: la energía limpia no puede ser una licencia para un crecimiento aún mayor del consumo de lujo.

La crisis climática no nos deja más remedio que construir un mundo nuevo y, como deja claro Sanderson, somos capaces de hacerlo mejor que el sucio y peligroso planeta que damos por sentado.

Bill McKibben es autor, educador, ambientalista y fundador de 350.org y Third Act.

  • Volt Rush: The Winners and Losers in the Race to Go Green de Henry Sanderson es una publicación de Oneworld (£20). Para apoyar a Guardian y Observer, solicite su copia en guardianbookshop.com. Se pueden aplicar cargos de envío

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