Revisión de White Riot de Joe Thomas: tensiones raciales en la Gran Bretaña de Thatcher | Ficción

Con sus restaurantes indios, puestos de mercado, tiendas de bagels y su encanto sórdido, el Brick Lane de Londres tenía muchas atracciones a finales de los 70 y principios de los 80, pero se veía empañado todos los domingos por la amenazante presencia de los partidarios del National Front vendiendo su odioso periódico. Como hijo de un antillano, despreciaba y temía a la NF, pero sospechaba que muchos británicos, incluidos políticos y policías, estaban fomentando silenciosamente su mordaz postura antiinmigrante.

Este feo período de la historia británica reciente, en el centro de la novela White Riot de Joe Thomas, se caracterizó por sentimientos opuestos: un nativismo creciente asociado con el thatcherismo liberal, contra una alianza racial y de clase trabajadora. El título está tomado del sencillo debut de The Clash, que Joe Strummer describió como un llamado a las armas para que los jóvenes blancos se enfrenten a la pobreza sancionada por el estado y al exceso de vigilancia, al igual que sus compatriotas negros.

La ficción de Thomas se basa en archivos, relatos de testigos oculares y artículos periodísticos de 1978 a 1983, en particular los acontecimientos que rodean los asesinatos sin resolver de dos hombres de color en el este de Londres. A través de las historias de Altab Ali, quien fue asesinado a puñaladas en Whitechapel, y Colin Roach, quien supuestamente se suicidó en la estación de policía de Stoke Newington, White Riot se desarrolla como una novela policíaca propulsora. Thomas captura hábilmente la ira de la comunidad local, las tensiones interraciales y, en especial, la ominosa atmósfera en torno a las marchas antifascistas que llevaron a violentos enfrentamientos con los skinheads de la NF y la policía rebelde del Grupo de Patrulla Especial. En el tumulto hay «el ruido sordo de los murciélagos en rebanadas de carne, el crujido de miembros, nariz y mejillas dormidos, y vidrios rotos».

La novela incluye varios bocetos de personajes reales en escenarios ficticios. Hay un retrato de admiración de Paul Weller, que representa a los músicos socialmente conscientes que se unen en el movimiento Rock Against Racism. Se presta más atención a Margaret Thatcher, que planea la mejor manera de aprovechar la ansiedad racial de la población blanca y, en un diálogo peculiar y cómico con su esposo Denis, se pregunta si aceptar o no el cambio de imagen diseñado por la agencia de publicidad Saatchi & Saatchi, que le aconseja adelgazar mediante una dieta de huevos. Denis preferiría que su esposa fuera «regordeta y sin aliento».

En general, la narrativa está enmarcada por las historias paralelas y entrecruzadas de un concienzudo detective encubierto, Patrick, y Suzi, una fotoperiodista en campaña decidida a exponer el encubrimiento de la muerte de Roach. Como casi todos los intercambios de los personajes, sus conversaciones solo permiten fugaces momentos de reflexión. Una lengua vernácula callejera frívola y contundente de policías y ladrones ocasionalmente choca con las palabras reportadas de personas reales, que encajan más en un libro serio de historia social que en una historia de detectives.

Historias de debates en el ayuntamiento sobre, por ejemplo, desfinanciar a la policía, aterrizan en la página en masa. La ilustración de la mentalidad dañina de los agentes de policía se limita a citas históricas como la de Les Curtis, presidente de la Federación de Policía, que no ve ningún daño en el uso de epítetos racistas por parte de los agentes de policía.

En última instancia, White Riot se quiebra ante el desafío de integrar realidad y ficción. Puede que sea pedir demasiado a la forma, pero para una novela policiaca que también se presenta como una crítica silenciosa de las experiencias vividas por quienes son víctimas directas y brutales de la violencia policial y racista, los personajes originales del sur de Asia y el Caribe son finamente dibujado.

Quería que fuera de otra manera. Porque esta ambiciosa obra en un gran lienzo es un intento admirable de retratar una nación tensa y fracturada. Pero está pintado con pinceladas amplias y es un poco desigual; podría haberse hecho con otra capa.

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White Riot es una publicación de Arcadia (£ 16,99). Para apoyar a libromundo y The Observer, solicite su copia en guardianbookshop.com. Se pueden aplicar cargos de envío.

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