Revisión del sistema de recompensas por Jem Calder: esclavos del algoritmo | Ficción

En los últimos años, gran parte del trabajo más innovador en cuentos en inglés proviene de Irlanda, de escritores como Colin Barrett, Wendy Erskine y Nicole Flattery. Las nuevas colecciones tempranas de los talentosos autores británicos Saba Sams y Gurnaik Johal mostraron la inconfundible influencia de sus pares irlandeses. La publicación de Reward System por Jem Calder, nacido en Cambridge, proporciona una prueba más de que el medio está atrayendo a algunos de los jóvenes escritores de ficción más talentosos para trabajar en la actualidad, en ambos lados del Mar de Irlanda.

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Estrictamente hablando, Reward System no es una colección de cuentos. Es un libro de seis cuentos, la mayoría de los cuales están vagamente vinculados por la reaparición de dos personajes principales, y uno de los cuales, sobre una ayudante de cocina en la cocina de un restaurante que tiene una aventura con su jefe mayor, es lo suficientemente largo como para ser clasificado como nuevo. Pero a pesar de lo actualizadas que parecen estas historias, Reward System está firmemente en la tradición del miniaturismo ficticio: las historias de Calder son retratos granulares de microinteracciones entre personas en entornos aparentemente mundanos, operados en seis pulgadas de cristal LCD.

El mundo de los libros es el de los jóvenes londinenses: inquilinos comprimidos, adictos a los teléfonos inteligentes, despiertos (pero, la mayoría de las veces, preocupados por no estar lo suficientemente despiertos). No son, hay que decirlo, almas contentas: tienden a pasar sus horas de trabajo en «trabajos de escritorio mal pagados en el purgatorio» y su tiempo libre asistiendo a reuniones sociales vagamente humillantes o espirales románticas descendentes mediadas por «aplicaciones de citas basadas en algoritmos» que hacerlos sentir como versiones «holográficas» de sí mismos. Uno de ellos, en su escritorio, concluye que ha “formateado toda su personalidad en torno a la sensación de estar simplemente sentado aquí, dejando pasar los preciosos momentos de su vida como si no significaran nada”. Otro tiene un sentimiento de «irresponsabilidad turística hacia una vida que parece acabar en los límites de su campo de visión». La visión de Calder de la realidad contemporánea parece varias muescas más oscura y hastiada que, digamos, la de Flattery o la de Sally Rooney.

Calder es un excelente escritor, a veces divertido, elegante, ácido y lírico.

Entonces, ¿por qué una sola página aquí no parece adusta o deprimente de leer? Sencillamente porque Calder es un escritor soberbio, a ratos divertido, elegante, picante, cínico, lírico, y siempre verbalmente hábil e inventivo. Puede hacer fascinante el aburrimiento de la vida de oficina, como en la optimización de motores de búsqueda; puede animar una fiesta en una casa desolada, como en Better Off Alone; y sus representaciones de la soledad y la insatisfacción, como en prácticamente todas estas historias, hacen que el lector se sienta comprendido o, como dirían sus personajes, visto. Una de sus técnicas favoritas consiste en desfamiliarizar acciones u objetos ordinarios con una descripción cómicamente precisa: un personaje no usa un vaporizador sino «cartuchos de jarabe a base de glicerina que contienen sales de nicotina de un vaporizador de forma y peso de nicotina idénticos a una memoria flash USB estándar». manejar».

Pero también puede escribir con sencillez y belleza, con un buen ojo para el mundo natural y el comportamiento humano. Un “cielo nublado de mediodía” es “el color del Financial Times”; la lluvia cae «invisible en el aire pero manifestándose como una constelación de discos descoloridos en la carretera y el pavimento». Y hay una verdadera ternura en la forma en que sigue a sus dos tipos de protagonistas, Nick y Julia, una vez amantes y cuyas órbitas se cruzan varias veces.

Un tema recurrente en la escritura de Calder es el secreto. Sus personajes a menudo están preocupados, aunque a veces reconfortados, por el hecho de que todos son rastreados constantemente por aplicaciones que los conocen mejor que ellos mismos. La ficción en tercera persona es, en cierto sentido, una aplicación que practica invasiones flagrantes de la privacidad. Reward System nos muestra sus personajes en todas las formas de actividades comprometedoras: uno orina en el lavabo de otro, sin motivo particular; pasamos horas filmándonos en nuestra computadora portátil imitando actividades ordinarias y luego mirando hacia atrás; todos se están acechando en línea.

Pero hay compasión, incluso amor, en la forma en que Calder describe estos momentos vergonzosos, como si al observarlos con tanta empatía restaurara la integridad de sus personajes. Y a veces el narrador parece alejarse de los personajes y dejarlos, por un momento, con la dignidad de una soledad inviolable, como cuando una mujer apaga su teléfono inteligente y simplemente leemos: debajo de su barbilla mientras mira el mundo que pasa. y considerando su lugar en él, el algoritmo no pudo decirlo.

Las memorias de Matt Rowland Hill, Original Sins, son publicadas por Chatto. Reward System de Jem Calder es una publicación de Faber (£14,99). Para apoyar a libromundo y The Observer, solicite su copia en guardianbookshop.com.

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