Revisión emocional de Leonard Mlodinow: el nuevo pensamiento sobre los sentimientos | libros de ciencia y naturaleza

Las emociones son tan desordenadas como fascinantes, no solo personalmente sino también científicamente. Aunque estamos seguros de reconocerlos cuando los sentimos, es incluso difícil saber qué cuenta como emoción. Ira, tristeza y disgusto, por supuesto. Pero determinación? ¿Lujuria? ¿Admiración?

Como muestra Leonard Mlodinow en su nuevo libro, las emociones son evolutivamente antiguas, arraigadas en genes y estructuras cerebrales que compartimos con los insectos. Y al mismo tiempo, están integrados en guiones y patrones culturales complejos y sofisticados. Fago es un término que utilizan los ifaluk de Micronesia para describir una mezcla de amor, tristeza, lástima y el deseo de alimentar a alguien. ¿Y la ambivalencia o el schadenfreude?

La clave para la comprensión de las emociones de Mlodinow son nuestras sensaciones corporales básicas, lo que él llama «afecto básico», como reconocerá cualquiera que haya diagnosticado un cónyuge «hambre». Es más probable que los oficiales de libertad condicional nieguen la libertad condicional más cerca de la hora del almuerzo, y el instinto realmente parece estar ligado a sus instintos. Pero estudios clásicos y más nuevos muestran que las personas interpretan estas sensaciones de diferentes maneras. En un experimento, un grupo recibió una dosis de adrenalina que los entusiasmó vagamente, y otro recibió un placebo. Luego, todos se sentaron junto a un cómplice que actuó feliz o enojado. El grupo de placebo no informó emoción, pero el otro grupo informó alegría o enojo según su origen social.

Las emociones juegan un papel importante en la provocación de acciones. Si bien la buena razón nos permite medir lo que sucederá si hacemos algo, a menudo se necesita una emoción ardiente para que realmente lo hagamos. Como describe Mlodinow, las emociones a menudo también parecen actuar como una especie de resumen rápido de cálculos inconscientes complejos sobre qué hacer. En inteligencia artificial, hablan del problema del marco: al igual que Hamlet, una IA puede quedar atrapada en un ciclo interminable de cavilaciones sobre qué hacer, y el filósofo Ronald de Sousa ha sugerido que las emociones son el medio de la evolución para resolver este problema. Pero al mismo tiempo, las emociones, especialmente en los humanos, son señales sociales. Llorar cuando estás triste no te hace sentir mejor, incluso puede hacerte sentir peor. Pero hace que otros quieran protegerte y cuidarte.

Otra característica innegable de las emociones es que eres consciente de ellas y, de hecho, las sientes más vívidamente que otros estados mentales como pensamientos, creencias o incluso metas y deseos. Muchos enfoques de la conciencia se centran en estados cognitivos sofisticados como el sentido de uno mismo o la capacidad de manipular pensamientos en la memoria de trabajo. Pero un trabajo reciente en biología evolutiva, muy bien resumido en el libro Metazoa de Peter Godfrey-Smith, argumenta que la conciencia puede haber aparecido primero en la Explosión Cámbrica. De repente, las criaturas desarrollaron nuevas formas de percibir presas o depredadores, como ojos y antenas, y nuevas formas de actuar sobre ellos, como pinzas, garras y patas. Los sentimientos básicos que acompañan a estas simples acciones, dolor o hambre, es bueno, es malo, parecen mucho más cercanos a las emociones que a los pensamientos.

El consejo se reduce a: haz ejercicio, medita, aléjate de la comida chatarra y «no ocultes el mal humor a tus amigos».

Mlodinow narra muchos aspectos neuronales, evolutivos, sociales, culturales, cognitivos y fenomenológicos dispares de la emoción en lo que se ha convertido en algo así como la forma recibida de los libros de divulgación científica, el equivalente del esquema de rima del soneto. En lugar de A, B, C y D, Mlodinow alterna entre resúmenes de estudios, historias ilustrativas y consejos de autoayuda. Los estudios son en su mayoría interesantes y están claramente descritos, y las historias, especialmente las de sus padres sobrevivientes del Holocausto, están bien contadas y son conmovedoras. El consejo, como suele ocurrir, se reduce a: hacer ejercicio, meditar, mantenerse alejado de la comida chatarra y, como escribió Sydney Smith en 1820 en una carta de consejos que sigue siendo la mejor lista de autoayuda de todos los tiempos: amigos, pero háblenlo libremente, siempre son peores para un encubrimiento digno. (La frase de Smith «Tome breves visiones de la vida humana, no más que una cena o un té» es aún más útil).

Lo que falta en el libro, y en la forma estándar de divulgación científica en general, son teorías y explicaciones: el corazón de la ciencia. Puede reflejar el tema tanto como la narrativa de Mlodinow. A menudo existe una relación inversa entre qué tan bien se prestan los fenómenos psicológicos a las historias, qué tan convincentes son, y qué tan bien se prestan a las explicaciones científicas. Hay teorías elegantes de percepción visual y control motor fino que combinan experimentos, cálculos, neurociencia y teoría evolutiva pero, a diferencia de las emociones, la visión y el control motor no se prestan a historias personales o narrativas propulsoras y, por no extenderme demasiado en esto. – pueden ser un poco aburridos. Creo que la mayoría de los escritores que intentan transmitir la ciencia a una amplia audiencia luchan con esta tensión entre las propiedades envidiables de la narración de historias: la forma en que una buena historia capta y guía naturalmente la atención del lector, y el hecho de que la narración de historias no es el medio adecuado para la ciencia. teorías

Aunque Mlodinow introduce el libro diciendo que ha habido una revolución en nuestra comprensión de las emociones, lo que surge no es tanto una nueva teoría clara como una colección de piezas, estudios e historias dispares recopiladas en los últimos años. Su punto teórico principal es que las emociones son importantes y adaptativas, no simplemente distracciones y obstáculos para la razón. Esta no es una idea terriblemente nueva ni depende del estudio científico: David Hume dijo que la razón es y solo debe ser esclava de las pasiones, e incluso Platón creía que los caballos de la razón y la pasión debían montarse en tándem. Pero seguramente es cierto.

Alison Gopnik es profesora de psicología en la Universidad de California en Berkeley. Emocional: The New Thinking About Feelings es una publicación de Allen Lane (£20). Para apoyar a libromundo y The Observer, compre una copia de Emotional: The New Thinking About Feelings en guardianbookshop.com. Se pueden aplicar cargos de envío.

Deja un comentario