Ronald Blythe a los 100 años: “Una visión de la vida vigilante, curiosa y asombrada de gratitud” | libros de ciencia y naturaleza

El escritor vivo más grande de Inglaterra celebrará su cumpleaños número 100 en su granja de Suffolk esta semana, rodeado de amigos a los que llama ‘queridos’. Ronald Blythe es más conocido por Akenfield, su conmovedor e íntimo retrato de un pueblo de Suffolk a través de la vida de su gente, que se convirtió en un clásico instantáneo cuando se publicó en 1969. Pero Blythe, que pasó todas sus 10 décadas viviendo a 50 millas de donde nació, también ha dedicado millones de palabras adicionales -en historia, ficción, ensayo y crónicas esclarecedoras- a retratar poética y certeramente no sólo a la gente rural sino a la esencia misma de la existencia.

Su escritura se honra en un nuevo volumen, Junto a la naturaleza, una colección de lo más destacado de casi un cuarto de siglo de columnas semanales para Church Times, escrito entre 1993 y 2017. Otros escritores están de acuerdo en que el trabajo de Blythe mejoró con la edad. Su amigo Richard Mabey señala en una introducción que estas columnas se asemejan al diario ideal de Virginia Woolf, que, según ella, debería ser «como una vieja oficina» llena de cachivaches, que en retrospectiva se refina «en un molde, lo suficientemente transparente como para reflejar la luz». de nuestra vida”. Para Mabey, Blythe tiene una «visión de la vida vigilante, curiosa, compasiva, unificadora y agradecidamente asombrada».

El mayor de seis hijos de un trabajador agrícola y una enfermera, Blythe nació en Suffolk en 1922. Aunque leía con voracidad, dejó la escuela a los 14 años. Más tarde fue reclutado para servir en la Segunda Guerra Mundial, pero sus amigos dicen que fue juzgado congénitamente. no apto para el combate, y terminó trabajando como bibliotecario en Colchester. A fines de la década de 1940, conoció a Christine Kühlenthal, la esposa del pintor John Nash, quien le presentó a los escritores y artistas a menudo bohemios atraídos por la región, incluidos EM Forster y Benjamin Britten. Finalmente, Blythe, que siempre vivió sola, heredó la casa de los Nash en la frontera de Suffolk y Essex, que sigue siendo su hogar en la actualidad. “Ronnie siempre estuvo encantado de haber tenido la vida que deseaba en circunstancias muy difíciles”, dice su amigo, crítico de arte y escritor Ian Collins. «Tuvo que hacerlo todo él mismo, con el apoyo de Christine Nash, quien lo reconoció y lo sacó de la biblioteca».

Una vida arraigada en East Anglia le dio a Blythe una rara profundidad de visión. Su escritura es sensible a la fisicalidad de la existencia, atenta al mundo que le rodea, y siempre atenta a los hombres y otras especies, como aquí, en junio:

Temprano en la mañana en la ola de calor, el aire quieto y hosco, los árboles de cartón, los pájaros silenciosos. Casi puedes oír caer los pétalos de rosas muertas. El Trigo de David es un mar azul verdoso y tranquilo. Por ahora, el día está manteniendo su potencial y parece no estar comprometido, pero dentro de poco el sol girará hacia el este como una moneda de oro. Ayer la ropa se secó en una hora.

Como observa la escritora Julia Blackburn en una de las 12 introducciones de la sección mensual de Next to Nature, Blythe «es capaz de moverse tan fácilmente como un fantasma entre el tiempo pasado, el tiempo presente e incluso el tiempo futuro», a menudo en una frase elegante que abarca las escrituras. , literatura y memorias orales.

Un cuento de paseo nocturno es «una obra maestra en miniatura», según el colaborador y amigo Robert Macfarlane. Blythe escribe: «Es una noche para un paseo discreto; nunca se olvidará el escándalo causado por los Wordsworth y los Coleridge en Nether Stowey por sus divagaciones nocturnas». Está lleno de observaciones sorprendentes -«Los gatos salen de las zanjas con miradas doradas a este difunto»- y una historia profunda: «La espada de la iglesia es un tocón de carbón, tal como era durante las noches de verano después de la Conquista». .

Ronald Blythe en su casa de SuffolkBlythe en su casa de Suffolk. Fotografía: Eamonn McCabe/libromundo

Blythe ha defendido durante mucho tiempo al poeta John Clare, y hay similitudes, como observa Olivia Laing, en la visión «cariñosa y poco sentimental» de Blythe de la campaña. Al escribir sobre los campos de borraja “vistosos”, Blythe sabe cómo se cosecha y dónde se venderá. «Un conocimiento muy parecido al de Clare, este, obtenido por la escucha regular y perpetua que le dio a Akenfield su poder», escribe Laing.

Además de ser un oyente experto, Blythe también es un pensador y escritor libre, lo que Collins atribuye a su falta de educación formal. “La gente de su clase no iba a la universidad”, dice. “Se enseñó a sí mismo leyendo y eso le dio una gran libertad. Es una voz tan singular a través de las formas. No le molesta el entrenamiento. No tiene opinión recibida.

Durante muchos años, Blythe fue un lector laico de su parroquia local, a menudo realizando un trabajo de cura de facto sin un estipendio. Collins cree que Blythe fue explotado ligeramente por la Iglesia de Inglaterra, aunque Church Times le dio la columna semanal que podría decirse que entregó su mejor trabajo. Mabey, un ateo, admite que nunca discutió con Blythe su «fe cristiana bastante inconsciente, incondicional, a veces irreverente y ocasionalmente teñida de pagano».

Pero Rowan Williams, quien también contribuye con Next to Nature, cree que la fe de Blythe fue crucial para liberarlo como escritor y como persona. “Es alguien que está muy apegado a la tradición cristiana y la usa para reflexionar, la usa como estructura, un año cristiano, el ciclo de fiestas y conmemoraciones, para él está entretejido en el ciclo del año calendario como lo habría sido durante generaciones antes que él”, dice Williams. “Puedes pensar más libremente y puedes sentir más profundamente si estás convencido de que existe este telón de fondo estable. No tienes que seguir inventando cosas. Hay un mundo en el que puedes habitar, tus pies están en el suelo, y eso significa que puedes caminar, respirar profundamente y mirar lentamente. es la fe

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Pero junto con esa fe, la escritura de Blythe baila con un espíritu de autoburla, apartes rebeldes, representaciones agudas de otros escritores y notas inesperadas de mundanalidad como esta: «En la radio, Evan Davis, el ‘Ángel de Mammon, está hablando con un señor de Oklahoma, que es el segundo hombre más rico del mundo. El Sr. Buffett vive en una casa al azar con un auto al azar, y no hay computadora en su oficina al azar. Ama a Evan, con su dulce sonrisa de cocodrilo.

La escritura de Blythe no es nostálgica por la vida perdida en el campo; a menudo se refiere a dificultades pasadas. “Él sabe lo dura que era la vida en el campo”, dice Collins. «Ciertamente no quiere que vuelva. Dijo que le gustaría que el campo se repoblara nuevamente, pero que los jornaleros regresaran como dueños de sí mismos.

Y, sin embargo, Blythe representa una forma de vida que casi ha desaparecido, y Williams detecta una dulce moraleja en su escritura. «Definitivamente nos está diciendo: ‘Puede que sea un estilo de vida pasajero, y no es perfecto, pero vas a estar mucho peor si no estás dispuesto a aprender de él, así que déjalo pasar. Yo te ayudo a aprender». de esto.’ Él dice: «La sociedad está cambiando, no lo olvides».

Cuando tenía 50 años, Blythe escribió The View in Winter, una conmovedora historia sobre el envejecimiento que, según Collins, merece un renacimiento. “Es un libro maravilloso, una visión muy positiva de la vejez. Vive una vida increíblemente feliz. Collins ayudó a su mentor a «retirarse» en 2017 y comenzó a administrar sus asuntos después de preguntarle sobre un montón de facturas impagas y recibir la respuesta de Blythe: «Decidí que les di suficiente dinero a lo largo de los años. ¡No les doy más!

A pesar de la brillantez de su memoria hace diez años, ahora le han diagnosticado demencia. «Vive en una especie de mundo de ensueño y probablemente todavía esté escribiendo libros en su cabeza», dice Collins. “Es muy afortunado de tener esta fuerza física increíble. Nunca tomó ningún medicamento excepto un poco de jerez. Contrajo Covid en su 98 cumpleaños. Un curso corto de antibióticos acaba de enviarlo al espacio.

Blythe se recuperó y también sobrevivió a una caída reciente. Sus familiares le traen tres comidas al día y todos están decididos a que siga en casa, como él desea, cuando muera.

Sobre el paseo nocturno, Blythe escribió que todo era «tan perfectamente interesante que uno nunca podría irse a la cama». Según Macfarlane, esto resume la sensibilidad de Blythe en una frase: «curiosa, errante, democrática, dándonos la verdad sobre el terreno». Su aprecio por todo se extiende a su propia mortalidad. «Es un filósofo, no se queja y está interesado», dice Collins. «Él estaría interesado en morir, lo encuentra todo fascinante».

Ronald Blythe cumplirá 100 años el 6 de noviembre. Junto a la naturaleza: una vida en la campiña inglesa es una publicación de John Murray. Para apoyar a libromundo y The Observer, solicite su copia en guardianbookshop.com. Se pueden aplicar cargos de envío.

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