Sensacional: Una nueva historia de nuestros sentidos por la crítica Ashley Ward – una exploración viva | Libros sobre salud, mente y cuerpo.

Si tiene la ambición de fundar una nueva ciencia, mida un olor”, dijo Alexander Graham Bell a una clase de graduados en 1914. Un siglo después, los científicos todavía trabajan allí. Pero no es solo el sentido del olfato lo que sigue siendo difícil de definir y categorizar. Los humanos pueden calcular pi en trillones de dígitos, pero ¿podemos estar de acuerdo en cuál es el color verde azulado? ¿O si el cilantro sabe bien? ¿O cuando las caricias placenteras se convierten en cosquillas aburridas? El punto ligeramente molesto es que gran parte de la información que aprendemos a través de nuestros sentidos no se puede medir objetivamente. El color «en realidad no existe fuera de nuestro cerebro… ni tiene un sonido, sabor u olor… es el cerebro el que los interpreta».

«¿Cómo se describe un sentimiento?», preguntó Kylie Minogue en 2007. En este libro, Ashley Ward, autora de The Social Lives of Animals y profesora de comportamiento animal en la Universidad de Sydney, utiliza una combinación de montañas rusas de la ciencia, historia cultural, romance, filosofía y humor escolar. “¿Pero qué es la belleza? se pregunta, repasando rápidamente las opiniones de Platón, Aristóteles, David Hume e Immanuel Kant antes de señalar que “los hombres con rasgos más simétricos tienen más sexo, con más personas”. Si te gusta o no el cilantro depende de la variación que tengas de un solo gen, OR6A2. Si desea saber cómo se ve el verde azulado, debe preguntarle a una mujer: tiene «una mayor capacidad para distinguir colores muy parecidos» que los hombres. La frecuencia ideal de caricias es de 3 cm a 5 cm por segundo, según investigaciones recientes que utilizan robots con cepillos, a la que nuestro ritmo cardíaco se ralentiza, nuestra presión arterial baja y nuestro cerebro libera analgésicos y opioides naturales. Y si quiere ver cómo nuestros sentidos pueden influir en nuestros sesgos inconscientes, intente pedir a los voluntarios que hagan juicios morales sobre un posible grupo externo después de rociar la sala de investigación con spray antipedos. El asqueroso olor les hace estar más prevenidos, aunque no lo noten.

Ward explora un significado a la vez, examinando su evolución, biología y asociaciones culturales. Dedica igual espacio a cada uno de los cinco conocidos, pero está claro que su simpatía radica en los sentidos de los extraños, el tacto, «nuestro sentido más profundo», y el siempre etéreo sentido del olfato. La vista puede considerarse «el árbitro supremo de la verdad», dice, pero «la vista es el sentido con más probabilidades de ser engañado».

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Dicho esto, todos nuestros sentidos nos engañan, la mayoría de las veces, especialmente cuando nos dan información contradictoria. Un famoso experimento de Frédéric Brochet, estudiante de doctorado en la Universidad de Burdeos, “engañó a un gran grupo de expertos en vinos para que añadieran colorante rojo al vino blanco”. Incluso el sonido puede afectar nuestra experiencia del gusto. «La música brillante y con un tono más alto tiende a aumentar la percepción de la acidez, mientras que las melodías más suaves acentúan el sabor afrutado del vino». ¿No podemos confiar en lo que está justo frente a nuestros ojos (o nuestros oídos o nuestra boca)?

Uno de los mensajes de este libro es que debemos estar preparados para tomar nuestras percepciones con pinzas (lo que funciona al reducir las notas amargas en los alimentos, «lo que resulta en una percepción de que se realzan otros sabores») y aceptar que las realidades de otras personas puede ser muy diferente e igual de cierto. No es tanto que nuestros sentidos nos engañen, sino lo que sucede cuando sus señales llegan a nuestro complejo, único y brillante cerebro. Pero también es un tema de asombro. Para mostrar esto, Ward ingresa a una cámara de privación sensorial, donde experimenta vívidas alucinaciones visuales: «los frenéticos esfuerzos del cerebro para construir su modelo interno» cuando se eliminan todos los estímulos externos. “Es esta fantasía la que, paradójicamente, proporciona nuestra experiencia de lo que llamamos realidad”, escribe. «Esta extracción de significado del desorden y el caos de la física es lo que nos convierte a nosotros».

Sensacional: Una nueva historia de nuestros sentidos por Ashley Ward es publicado por Profile (£20). Para apoyar a libromundo y The Observer, compre una copia en guardianbookshop.com. Se pueden aplicar cargos de envío.

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