Shadowlands por Matthew Green Review – Los lugares fantasma de Gran Bretaña | libros de historia

Matthew Green escuchó hablar por primera vez de Dunwich, la ciudad medieval hundida frente a la costa de Suffolk, en 2016 durante un período de inestabilidad y «turbulencia emocional» en su vida, cuando murió su padre y su esposa lo dejó. «Estaba decidido a descubrir cómo las ausencias dieron forma a nuestro país», escribe Green, «al igual que mi vida se definió por lo que ya no estaba allí».

Dunwich, que alguna vez fue un importante puerto de 5.000 habitantes y capital de Saxon East Anglia, ha sido víctima de la erosión costera. De sus siete iglesias parroquiales, Toussaint fue la última en sucumbir. Su torre se derrumbó en el mar, junto con el acantilado sobre el que se construyó, en 1922, «en medio de una cascada de huesos muertos en la playa de abajo».

Pero como dice Green, y su libro lo demuestra maravillosamente, “lo que ha desaparecido bajo el mar se puede reconstruir en la mente”. Desde el siglo XIII, cuando la costa de Suffolk, cerca de Dunwich, comenzó a ser arrasada por las olas, miles de asentamientos han desaparecido de nuestros mapas. Es la historia no contada de estas comunidades perdidas, «la topografía sombreada de Gran Bretaña», lo que se ha convertido en la obsesión de Green. Descubre su rica historia y reimagina las vidas de quienes caminaron por sus calles, revelando «historias de perseverancia humana, obsesión, resistencia y reconciliación». Al hacerlo, hace tangible la tragedia de su pérdida y la amenaza que todos enfrentamos por la crisis climática en estas islas azotadas por tormentas.

Más de 4.000 pueblos en Gran Bretaña corren el riesgo de inundaciones catastróficas en las próximas dos décadas: “Gran Bretaña tiene algunos de los acantilados marinos que desaparecen más rápidamente en Europa. Partes de Londres podrían quedar bajo el agua a finales de este siglo. Para entonces, grandes áreas de Gran Bretaña podrían ser «más sombra que tierra».

En 2005, un arqueólogo aficionado compró un campo bajo el cual creía que se encontraba la que había sido la ciudad más grande de Gales.

Green, historiador y autor especializado en la historia de la capital, lleva a su lector en un recorrido guiado por ocho comunidades que han sido víctimas de las fuerzas de la naturaleza, circunstancias económicas cambiantes o destrucción deliberada, como en Capel Celyn, Gales, ahogadas bajo un tanque, y Stanford, Norfolk, requisados ​​por el ejército como área de entrenamiento.

Comienza en Skara Brae, barrida por el viento, en Orkney, un asentamiento de 5000 años de antigüedad que surgió de debajo de la arena después de una terrible tormenta en 1850. Esta Pompeya neolítica es «una de las estructuras construidas más antiguas del planeta», más antigua que Stonehenge. o las pirámides de Egipto. Ha proporcionado a los arqueólogos una clave para desentrañar los misterios de cómo vivían nuestros antepasados ​​en los albores de la civilización.

Las primeras casas se construyeron alrededor del 3200 a. AD, cuando el pueblo estaba a una milla del mar; ahora está en la orilla. La idea de generaciones sucesivas viviendo en las mismas casas, codo con codo con sus vecinos, fue “positivamente revolucionaria” en estas islas. Ocupada durante muchos siglos por un centenar de personas, Skara Brae fue “una pequeña colmena de actividad excavada en la tierra, una comuna”. El misterio rodea por qué su gente se fue. Tal vez una tormenta apocalíptica en el 2500 aC enterró el asentamiento en un tsunami de arena. Podrían haber sucumbido al saqueo de los invasores oa la enfermedad. O, a medida que el clima se volvió más frío y húmedo y el mar comenzó a invadir la tierra, tal vez la gente se mudó a pastos más verdes. Nadie sabe.

El viaje de Green lo lleva al sitio del asentamiento medieval perdido de Trellech en Monmouthshire. En 2005, un arqueólogo aficionado, Stuart Wilson (un «Indiana Jones» galés), apostó una pequeña fortuna comprando un campo debajo del cual creía que se encontraba la que había sido la ciudad más grande de Gales. Desde entonces se ha convertido, dice Green, en «una de las excavaciones más antiguas y democráticas de la historia británica». Wilson cree que Trellech tenía el mismo tamaño físico que Londres en el siglo XIII. Sin embargo, los arqueólogos profesionales no están tan seguros y desprecian a alguien que ven como un «aficionado travieso que elude los rigores de la academia». Green explora ambos lados del argumento, ahondando en la historia de esta importante comunidad y su ascenso meteórico como centro del trabajo del hierro, en particular la producción de armas para el gobernante inglés de la zona, Richard de Clare. : «de los yunques de Trellech venían espadas para hundirse en los corazones de los enemigos».

Wharram Percy en Yorkshire Wolds es uno de los pueblos del desierto más famosos de Europa. Establecido alrededor del año 850 y ocupado durante unos 600 años, todo lo que queda es una iglesia en ruinas y un campo lleno de baches delimitado por una zanja. Debajo de la hierba se encuentran los restos de al menos 40 casas de campesinos. Mientras Green deambula, siente «un deseo compulsivo de explorar su mundo doméstico, de estar allí cuando la gente se despierta para enterrar a un pariente, salta de un colchón de paja a la bacanal de un santo o enfrenta la monotonía de arar los campos». El pueblo persistió a pesar de las incursiones escocesas y la Peste Negra de 1348, que acabó con el 40% de la población inglesa. Pero finalmente sucumbió a las ovejas. Los habitantes fueron expulsados ​​en el siglo XV para permitir que el terrateniente creara campos de pasto cerrados para el pastoreo.

Henry James visitó Dunwich a principios del siglo pasado, empapándose de la atmósfera «desolada, exquisita», y observó con típica perspicacia que «hay presencia en lo que falta, hay historia en el hecho de que haya tan pocos». Como muestra tan elocuentemente el libro de Green, la gente se siente atraída por estos lugares porque son recordatorios conmovedores de la naturaleza transitoria de nuestros amados hogares y comunidades. Él escribe: “En el pueblo perdido, vemos la arena cayendo suavemente del reloj de arena, o el giro de la tierra.

Shadowlands: A Journey Through Lost Britain de Matthew Green es una publicación de Faber (£20). Para apoyar a libromundo y The Observer, solicite su copia en guardianbookshop.com. Se pueden aplicar cargos de envío.

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