Siguiendo la ciencia: los escritores que dieron sentido a Covid | Libros

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TEste año tuvo los ingredientes de una saga épica: una enfermedad monstruosa que ha arrasado el mundo, matando a los ancianos, los más pobres y los más vulnerables, encarcelando a la población encerrada y a los científicos. heroicos que lucharon día y noche para crear una vacuna milagrosa para derrotarlo. Ya se están escribiendo libros sobre su búsqueda, y nos apresuraremos a leerlos, con la esperanza de comprender más sobre esta terrible pandemia y cómo terminó.

Ha sido un año increíble para ser un escritor científico, viendo los viejos temas de nicho de epidemiología, virología e inmunología ocupar un lugar central, como debería ser para los expertos. en derecho constitucional cuando se anuncia un nuevo detalle del Brexit. De repente, ser científico, y escribir sobre ciencia, era más interesante para el público que hacer películas o jugar al fútbol (especialmente cuando no estaba permitido) . La lucha para someter a este asesino global invisible fue agotadora, y los escritores aceptaron el desafío, produciendo resmas de cobertura: la enfermedad solo se denominó oficialmente Síndrome respiratorio agudo severo Coronavirus 2 (Sars-CoV-2). 11 de febrero; en junio se publicó el primer libro sobre este tema.

Para dar una idea del ritmo inicial del cambio, el 19 de enero participé en un panel de 'lectura de periódicos' para BBC Radio 4. Casa de radiodifusión programa, y ​​elegí una historia en el Observer sobre un nuevo virus similar al Sars en China que se cree que ha afectado a alrededor de 1.700 personas. Propuse que nos tomáramos en serio la amenaza de esta enfermedad, pero mis dos compañeros panelistas recomendaron "un escepticismo saludable", diciendo que los científicos están "exagerando" y "agotados por las próximas historias de plagas ”. Estábamos todos a punto de estar mucho más agotados.

Avance rápido un mes, y yo estaba hablando en el mismo evento literario que el médico de hospicio y modelador matemático de la Escuela de Higiene y Medicina Tropical de la London School of Hygiene & Tropical Medicine Adam Kucharski, quien estaba dando una charla sobre su nuevo libro Reglas de contagio. Su presentación incluyó gráficos que muestran tasas de infección exponenciales y ecuaciones que explican los valores R. Mirándolo, sentí un poco de lástima por él, fue interesante para mí, d & # 39; Especialmente porque el Reino Unido había experimentado tres casos del nuevo coronavirus, pero ¿quién más aquí tendría interés en los valores R?

Bueno, todos sabemos cómo fue. Semanas más tarde, un padre se acercó a mí en el patio de recreo mientras dejaba a mis hijos en la escuela, discutiendo el 'número R'. Dos semanas después, toda la nación estaba bloqueada. Por cierto, la médica de cuidados paliativos del evento, Rachel Clarke, se ha convertido, como Kucharski, en un habitual de los programas de noticias y actualidad, aportando valiosa experiencia como Aumentó el valor R y, con él, el número de muertes.

Un hombre espera que llegue un tren a la estación de metro de Finsbury Park en Londres el 31 de marzo, durante el primer cierre.
Un hombre espera que llegue un tren a la estación de metro de Finsbury Park en Londres el 31 de marzo, durante el primer cierre. Fotografía: Isabel Infantes / AFP vía Getty Images

Mientras el mundo se cerraba, la veterana periodista de enfermedades infecciosas Debora MacKenzie se preparó para la misión más grande de su vida. MacKenzie, corresponsal de la revista New Scientist desde hace mucho tiempo, ha cubierto todo, desde Sars hasta Seas y Ébola, por lo que sus antenas finamente sintonizadas captaron señales el 30 de diciembre, cuando notó un artículo sobre ProMED. (Programa de vigilancia de enfermedades emergentes), que describe un brote de neumonía en Wuhan. Ocupada hospedando a toda una casa en su casa francesa en las afueras de Ginebra, estuvo pendiente de las vacaciones, cada vez más preocupada. Antes de finales de enero, había predicho la pandemia.

"Fui el primer reportero en llamarlo", dice MacKenzie, "y después de eso continué haciendo reportajes casi constantes: 14 historias antes del 13 de marzo". Mientras tanto, el agente literario Max Edwards se puso en contacto con ella y le sugirió que escribiera un "libro de choque" sobre la pandemia, que podría publicarse rápidamente. “El 6 de marzo le envié el lanzamiento a Max; el día 17 recibí la oferta de Hachette ", dijo. MacKenzie luego entró en un frenesí de escritura, trabajando desde las 7 am hasta la medianoche durante 45 días seguidos, para producir COVID-19: La pandemia que nunca debió haber sucedido y cómo detener la próxima. "Coincidió con el cierre en Francia, por lo que mi marido estaba haciendo su trabajo desde la mesa de la cocina. Y mi hija estaba editando películas de terror en voz alta en la habitación contigua a mi escritorio.

Mientras MacKenzie se preparaba para escribir su primer libro, en Washington DC, el escritor científico Ed Yong estaba recortando herramientas. Estaba en medio de un 10-
Un año sabático de su personal trabaja en la revista Atlantic para completar un libro de divulgación científica sobre cómo los animales perciben el mundo que nos rodea. "Había estado siguiendo las noticias de Covid-19, durante los primeros meses del año, con creciente malestar", dice Yong. "Lo he visto extenderse por todo el mundo y soy un periodista científico que ha cubierto pandemias antes".

Adam Rutherford ahora sufre de un Covid largo: 'Cuando estaba en su peor momento, llamaron a la ambulancia'

A mediados de marzo, Yong no pudo esperar más. Regresó al trabajo y rápidamente se estableció como una voz líder en Covid. Su primer artículo importante, publicado el 25 de marzo, se tituló "Cómo terminará la pandemia". "Fue un artículo de 5000 palabras que traje y escribí en una especie de sueño febril de 10 días", dice. “Me golpeó exactamente cuando la gente empezó a hacer pedidos desde el vestíbulo. Había tanto caos y desinformación que parecía que esta era la pregunta que todos se estaban haciendo. Recibí 1000 correos electrónicos de lectores en el espacio de unas pocas semanas. Decenas de millones de personas leen el artículo. "

Claudia Hammond, que como todos los escritores había visto cancelados compromisos literarios, “terminó trabajando en tres series de radio de la BBC sobre el virus. Mientras tanto ", dijo," debido al cierre y la gente se va, mi libro El arte del descanso parece haber adquirido una nueva resonancia para muchas personas.

Como Hammond, Yong y tantos periodistas científicos, yo también me he encontrado escribiendo casi exclusivamente sobre Sars-CoV-2, desde la psicología social del comportamiento de rebaño hasta la epidemiología de la inmunidad de rebaño. , desde la secuenciación genética hasta dianas proteicas avanzadas.

El libro de 2017 de Laura Spinney sobre la gripe española de 1918, Pale Rider ha estado en las listas de bestsellers en varios países.
El libro de Laura Spinney de 2017 sobre la gripe española de 1918, Jinete pálido filmado en listas de bestsellers en varios países. Fotografía: Steven May / Alamy Stock Photo

Para Laura Spinney, cuyo libro de 2017 sobre la pandemia de gripe española de 1918, Jinete pálido, anticipándose a la crisis actual, fue un torbellino de un año, ya que el libro llegó a las listas de bestsellers en varios países y vendió nuevos derechos de traducción en todo el mundo. De repente, tuvo que abandonar sus proyectos de libros actuales para centrarse únicamente en Covid. "Es casi como si el 'científico del cuerpo' se hubiera visto afectado por Covid, como lo han hecho nuestros cuerpos reales, poniendo todos sus recursos en este enorme problema", dice Spinney. Este año se ha generado una gran cantidad de investigación, con un cambio hacia las preimpresiones y la velocidad, y personas de otras especialidades se enfocan en eso porque es muy urgente. "Es fascinante de ver".

Esta es la primera 'pandemia digital', con personas capaces de ver la evolución de las tasas de infección y muerte en tiempo real, pero, como señala Spinney, en comparación con la pandemia de 1918, no sabemos mucho mejor sobre la epidemiología, cifras como la tasa de muerte por infección (IFR), en parte porque todavía estamos en el medio. “Necesitamos alejarnos de él, recopilar y comprender los datos”, dice. "Pero, ¿cómo sabemos cuántas personas se infectaron, digamos, en marzo cuando no hubo pruebas e incluso ahora las pruebas no son completamente confiables?" La propia Spinney contrajo Covid con su esposo en septiembre y perdió el sentido del olfato durante dos semanas, aunque, como muchas, no se le ha hecho la prueba.

Nada se dirige mejor a una pandemia global para un escritor que morir a causa de ella. El locutor Adam Rutherford estaba promocionando su libro sobre pseudociencia racial, Cómo discutir con un racista, a mediados de marzo, cuando comenzó a sentirse un poco agotado y desarrolló tos. Llamó a la BBC para hacerles saber que, al igual que su productor y varios otros miembros de la unidad científica, probablemente tenía Covid y no vendría. Al día siguiente, durante una entrevista telefónica para el Hoy programa, le dijo a Martha Kearney que esperaba que se hiciera rápidamente. De hecho, Rutherford ha estado gravemente enfermo durante semanas y ahora sufre de un Covid prolongado.

Adam Rutherford es genetista, autor y locutor. Es editor en jefe de la revista científica Nature y aparece regularmente en la televisión de la BBC.
"Pensé que iba a morir" … Adam Rutherford. Fotografía: Richard Saker / The Observer

"Cuando estaba en mi peor momento, llamaron a la ambulancia", dice. “Me diagnosticaron remotamente una neumonía bacteriana, que empeoró porque el primer ciclo de antibióticos no funcionó. Había tomado un curso diferente, pero mi saturación de oxígeno había bajado a 83 (estás hospitalizado cuando baja a 90), así que la ambulancia estaba en camino, pero hubo un retraso de dos horas. .. Pensé que iba a morir. "

Para Rutherford, Covid-19 cambió su vida, dejándolo no solo con falta de aliento y fatiga persistentes, sino también con una nueva percepción de la discapacidad. "Me hace pensar mucho en el hecho de que hay millones de personas que tienen un problema de salud, ya sea mental o físico, o una combinación de ambos, que es una definición, algo en el que tienen que pensar todo el tiempo. Y eso hace que una persona sea más compasiva, más empática, porque es muy fácil si estás sano ignorar a las personas que tienen problemas de salud. "

Muchos han buscado una explicación genética para la propagación de Covid. “Desde el principio, la gente empezó a hablar de una predisposición genética a la infección, que, si existe, será insignificante en comparación con la lista de problemas socioeconómicos conocidos”, dice Rutherford. “Siempre estamos mirando un nuevo artefacto científico, como una explicación genética, como algo que quizás podamos abordar porque no estamos preparados para hacer lo difícil, que es abordar las desigualdades socioeconómicas. "

La pandemia de Covid claramente ha sido una historia mucho más grande que la ciencia de cómo un virus nos infecta, y muchos de nosotros hemos trabajado para transmitir el contexto social, económico y ambiental de esta crisis global. Yong describe la pandemia como una "crisis omni" porque afecta todos los aspectos de nuestras vidas. “Estaba claro desde el principio que para entenderlo realmente, tendría que hablar con historiadores y sociólogos, antropólogos, académicos que entienden la discapacidad… en lugar de virólogos, epidemiólogos e inmunólogos.

Hay una razón por la que los países que tienen lo peor con Covid son los liderados por líderes populistas. Una pandemia es un problema complejo que afecta a nuestro sistema humano y es producto de él. El populismo es una negación de la complejidad, y los líderes populistas han tendido a buscar respuestas directas y hacer parecer que las decisiones políticamente útiles se basan en la "ciencia".

En Estados Unidos, la administración Trump ha saqueado abiertamente la ciencia y los principales expertos del país. Allí, las actitudes hacia Covid se han dividido a lo largo de líneas políticas partidistas, impulsadas en gran medida por Trump minimizando los riesgos. Por el contrario, el primer ministro británico dijo que estaba "dirigido por la ciencia" y acompañado por científicos en conferencias de prensa diarias. Sin embargo, el gobierno de Johnson ha ignorado cada vez más los consejos de sus propios asesores científicos. Peor aún, explotó la confianza pública en los científicos para impulsar políticas privilegiadas o excusar sus acciones, incluido el viaje sin educación de Dominic Cummings, contra el que ni el asesor científico jefe ni el director médico se pronunciaron. pronunciado. Si bien muchos otros científicos dejaron en claro su oposición a las políticas gubernamentales, la "ciencia" corría el riesgo de volverse cada vez más politizada y cooptada por figuras públicas con poco o ningún conocimiento científico.

El primer ministro Boris Johnson junto con el director médico Chris Whitty y el asesor científico principal Patrick Vallance, durante una conferencia de prensa sobre Covid-19 el 26 de noviembre.
El primer ministro Boris Johnson junto al director médico Chris Whitty y el director científico Patrick Vallance, durante una conferencia de prensa sobre Covid-19 el 26 de noviembre. Fotografía: Reuters

Existía el temor de una erosión de la confianza pública no solo en el gobierno sino también en los científicos, justo cuando la confianza era la más necesaria. Hemos visto un aumento en las teorías de la conspiración, y por cada escritor científico que explica rigurosamente los resultados de la investigación, ha habido un comentarista de alto perfil que se opone al uso de una máscara, negando las figuras oficiales de la máscara. infección y no difundir información falsa.

Para alguien como yo, que ha escrito extensamente sobre la crisis climática a lo largo de los años, todo le sonó muy familiar: la politización de la ciencia, los negacionistas de la evidencia, etc. De hecho, participaron muchos de los mismos patrocinadores y cabilderos. A pesar de todo esto, el interés público en la ciencia sigue siendo fuerte, y con los anuncios de vacunas efectivas, los científicos de laboratorio de bata blanca se han convertido en los héroes que todos necesitamos. La historia del descubrimiento minucioso y el triunfo de los expertos se ha convertido en la narrativa dominante. Después de meses de miseria, hay un gran apetito por ello.

En medio de un invierno pandémico, todavía estamos muy lejos de lograr un final feliz, pero los descubrimientos científicos realizados este año en pruebas, tratamientos y ahora vacunas han sido una reivindicación del proceso científico, una historia de colaboración internacional desinteresada. determinación y fe en las soluciones humanas. Habrá una gran cantidad de libros escritos sobre esta pandemia, estudios de política y economía, memorias y novelas. Pero cuidado con los científicos, ellos tienen el poder de enraizar nuestro drama en cómo funcionan la biología, los sistemas humanos y la búsqueda científica para resolver una catástrofe global. Y nunca ha habido mejores escritores para capturar esta extraordinaria historia.

• Trascendencia: cómo evolucionaron los humanos a través del fuego, el lenguaje, la belleza y el tiempo de Gaia Vince se publicó en el bolsillo de Penguin.

Los mejores libros sobre Covid

Por Mark Honigsbaum

Las reglas del contagio: por qué se propagan las cosas y por qué se detienen

Quizás ningún comentarista ha tenido más demanda este año que Adam Kucharski, modelador de enfermedades con sede en la Escuela de Higiene y Medicina Tropical de Londres, cuyo libro Las reglas del contagio: por qué las cosas se propagan y por qué se detienen es una guía accesible de las reglas matemáticas que gobiernan la propagación de enfermedades infecciosas en las poblaciones. Escrito antes de la pandemia y publicado en febrero, muestra de manera convincente que así como las matemáticas pueden predecir el arco de una epidemia, también pueden ayudarnos a comprender cómo los contagios sociales, desde pánicos financieros hasta teorías de la conspiración de la vacuna, "vuélvete viral".

Covid-19 - La pandemia que nunca debería haber sucedido y cómo detener la siguiente, Debora MacKenzie

Dentro Covid-19: La pandemia que nunca debería haber sucedido y cómo detener la siguiente, la colaboradora veterana de New Scientist, Debora MacKenzie, explica cómo los científicos han estado advirtiendo durante años sobre los peligros que representan los nuevos patógenos que albergan los murciélagos y otros animales salvajes. La culpa de nuestra situación actual, sugiere, radica en los políticos por no tomarse en serio las advertencias e invertir más en la planificación de una pandemia.

El desastre de Covid-19: qué está mal y cómo ponerle fin, Richard Horton

Richard Horton, editor de The Lancet, no estaría en desacuerdo con el veredicto, pero cree que los asesores científicos del gobierno deberían compartir la culpa. Dentro El desastre del Covid-19: que está mal y como ponerle fin, Horton describe la respuesta fallida de Gran Bretaña al Covid-19 como "el mayor fracaso de la política científica en una generación". Los científicos tenían todos los datos que necesitaban sobre la amenaza que representaba el coronavirus a finales de enero, argumenta, pero en lugar de abogar por medidas más estrictas, "llegaron a un acuerdo" con el gobierno. que estaba ansioso por mantener la economía en funcionamiento.

Derrame - Infecciones animales y la próxima pandemia humana David Quammen

El coronavirus, por supuesto, no es el único patógeno animal que ha saltado a los humanos. En su influyente libro Fallout: infecciones animales y la próxima pandemia humana, publicado en 2012, David Quammen explica cómo el último medio siglo ha estado marcado por una sucesión de eventos "indirectos", desde el VIH y el ébola hasta virus menos conocidos como Hendra y Marburg. Viajando a lo profundo de la selva tropical con científicos que esperan identificar el próximo patógeno pandémico, el libro de Quammen está dibujado como un thriller criminal.

Zadie SMith Intimations

Aunque no es periodista científica, el ensayo de Zadie Smith "El desprecio como virus", que está en su colección Intimaciones, captura en una prosa precisa y mesurada el sentido de excepcionalidad y desprecio por las reglas establecidas por Dominic Cummings en su ahora infame conferencia de prensa en el Rose Garden de Downing Street. Aprovechando hábilmente el lenguaje de la epidemiología, Zadie bromea que mientras en febrero, la inmunidad colectiva era 'un nuevo concepto para la gente', para Cummings era simplemente 'la continuación impecable de' Un credo personal de larga data. Inmunidad. De la manada. "

• Mark Honigsbaum es el autor de The Pandemic Century: A History of Global Contagio from the Spanish Flu to Covid-19.

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