Teller of the Unexpected de Matthew Dennison: grandes historias de un niño grande | libros biografia

«Tengo miedo de que me gusten los contrastes fuertes», dijo Roald Dahl, poco antes de su muerte en 1990. «Me gusta que los malos sean terribles y que la gente buena sea muy buena». El mismo Dahl mintió a esta formulación. Es muy fácil retratarlo como un villano: incluso los amigos lo han descrito como intimidante, mandón, arrogante e imposible; era un jugador compulsivo, un marido distante y caprichoso, un antisemita imperdonable. Pero luego, con la ayuda de Quentin Blake, también están los libros. Decenas de millones de niños, incluido yo mismo, cayeron bajo el hechizo de su imaginación feliz, mezquina, tonta e inventiva en historias que sugerían que no era un adulto en absoluto, pero seguía siendo el jefe de una pandilla infantil. Libros que te introdujeron, como él esperaba y creía, en una vida de lectura. Libros que, a pesar de la reputación en declive de su creador, Netflix pagó más de 500 millones de libras esterlinas por los derechos de adaptación el año pasado.

Varios biógrafos han intentado llenar el vacío entre estas polaridades. El libro de Jeremy Treglown de 1994, Roald Dahl: A Biography, estableció los parámetros. Sin la autorización de la segunda esposa y los hijos de Dahl, pero con acceso a muchas de sus cartas ya su primera esposa, la actriz Patricia Neal, Treglown ofreció un seductor análisis de la psicología del escritor. Argumentó que la trágica vida de Dahl (el padre y la hermana del escritor habían muerto a los cuatro años, perdió a su propia hija mayor por sarampión a los siete y cuidó a Neal y a su hijo Theo de un daño cerebral severo) le dio una profunda oscuridad emocional y una necesidad desesperada de encontrar formas de trascenderlo. Dahl le había pedido a su hija Ophelia que escribiera un libro autorizado, pero cuando eso resultó demasiado difícil, la familia le pidió a Donald Sturrock que interviniera en 2010. Sturrock eludió cuidadosamente algunos de los comportamientos más incómodos de Dahl y encontró un valor irresistible y una generosidad de espíritu tardía para equilibrarlos.

The New Life of Matthew Dennison es un libro compacto y bien investigado extraído del registro existente. No hay revelaciones nuevas ni entrevistas notables, pero convierte las complicaciones espasmódicas de la vida de Dahl en algo animado y manejable. Dennison está al tanto de los detalles, pero dispara algunos golpes. La infame entrevista de 1983 que Dahl le dio al New Statesman, por ejemplo, en la que le dijo a Michael Coren: «Hay un rasgo en el carácter judío que causa animosidad, tal vez sea una especie de falta de generosidad hacia los no judíos» y: «Incluso un apestoso como Hitler no los persiguió sin ninguna razón» solo se menciona de pasada. Dennison tiende a concluir que las acusaciones contra Dahl de antisemitismo perezoso o deliberadamente provocativo son principalmente evidencia de que «los dogmas liberales contemporáneos tienen poco peso con la vieja fama».

Dahl con su primera esposa, la actriz Patricia Neal, y sus hijos Lucy y Ophélie en 1968Dahl con su primera esposa, la actriz Patricia Neal, y sus hijos Lucy y Ophelia en 1968. Fotografía: Mirrorpix/Getty Images

Él es bueno en la rareza de la vida temprana. El padre de Dahl, Harald, se había ido de Noruega a París para convertirse en artista. De alguna manera, terminó en el sur de Gales, con un negocio extremadamente exitoso que vendía madera noruega para las minas de carbón. Después de su muerte, Dahl, todavía anormalmente alto (medía 6 pies y 5 pulgadas a la edad de 15 años), se vio obligado a convertirse en el hombre de la casa. Soñó con una vida de aventuras y descubrió una, primero como representante de Shell en Dar es Salaam, luego como piloto de combate durante la guerra (se estrelló en Libia) y luego como miembro de la alta sociedad (y espía de Winston Churchill) en Roosevelt. . Washington.

A Dennison parece haberle dicho correctamente, aunque no llega a la advertencia, que Dahl reformuló la historia de su experiencia cercana a la muerte durante la guerra tanto en forma impresa como anécdota para enfatizar su propio heroísmo. Después de salir de los restos en llamas, fue salvado en parte por otro piloto que aterrizó junto a él en el desierto y lo sostuvo durante la noche para mantenerlo caliente. En el momento de la autobiografía de Dahl Going Solo (1986), esta parte de la historia se había perdido de sus relatos. Se ha convertido en autor singular de su propia supervivencia. Esta megalomanía en ciernes parece informar un sentido de sí mismo a lo largo de su vida.

La competitividad se expresó sexualmente antes de que despegara la escritura de Dahl. En los Estados Unidos después de la guerra, el joven piloto de combate era un imán para las mujeres casadas adineradas de cierta edad. Un contemporáneo recordó que en ese momento, «creo que se acostaba con todos en las costas este y oeste que tenían más de $ 50,000 al año». Seis meses después de su matrimonio con Neal, Dahl estaba convencido de que tenía que dejarla: «Preparo café por la mañana», le escribió a un amigo. “Ella se queda en la cama. Trabajo hasta el mediodía. Luego tengo mi propio almuerzo en una lata de sopa. Se embarca en un intento de seducir a Gloria Vanderbilt, que rápidamente abandona. Él y Neal tuvieron cinco hijos, pero nunca fue una unión feliz.

Empiezas a reconocer el atractivo de sus héroes ficticios: son supervivientes universales en las buenas y en las malas.

Los libros que cambiaron la vida siguieron de cerca la tragedia. Charlie y la fábrica de chocolate (Dahl anteriormente consideraba que los libros para niños eran «una distracción antieconómica» de la ficción para adultos y la escritura de guiones) se completó un año después de la muerte de Olivia, de siete años. Dahl se había retirado en silencio y estaba bebiendo; su hija Tessa recordó cómo la familia «se inclinó sin querer por el borde de un acantilado irregular hacia un cañón de oscuridad lleno de tristeza, una devastación tan absoluta que nunca recuperaremos».

Esta desesperación se vio agravada por la hemorragia cerebral de Neal durante el embarazo en 1965, que la dejó en coma y requirió terapia intensiva del habla y fisioterapia durante meses y años después. Dahl se negó a aceptar el cambio en ella, insistiendo en una feroz rotación diaria de rehabilitación, anotando las frases sin sentido que a veces pronunciaba para usarlas en sus libros. A medida que lea este cuento, comenzará a reconocer el atractivo de sus héroes ficticios: Charlie, James, Matilda y Fantastic Mr Fox y todo eso: son sobrevivientes universales en las buenas y en las malas, a menudo huérfanos, siempre solos contra el mundo, antes de encontrar un salida.

En su propia vida, Dahl escapó en una aventura con una amiga de la familia, Felicity «Liccy» Crosland, más de 20 años menor que él. La aventura duró 10 años antes de terminar su matrimonio con Neal. Se casó con Crosland a la edad de 67 años y de alguna manera entró en la fase más productiva de su vida, sin duda la más serena. Sin embargo, hasta el final, nunca perdió esta voluntad de prevalecer contra todos los interesados. Poco antes de su muerte, señala Dennison, Dahl recordó haber tenido sueños persistentes de «campeón mundial» en los que había ganado campeonatos de golf de Wimbledon o Open. A menudo se despertaba pensando: “Les gané a todos y todos están sorprendidos.

Teller of the Unexpected: The Life of Roald Dahl de Matthew Dennison es una publicación de Head of Zeus (£20). Para apoyar a Guardian y Observer, solicite su copia en guardianbookshop.com. Se pueden aplicar cargos de envío

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