Un lugar para todo por Judith Flanders – La curiosa historia de lo alfabético | libros


laEl orden alfabético gobierna nuestras vidas. Apenas notamos su poder sobre nosotros. Imagínese buscando una palabra en un diccionario, o usando un índice, o encontrando cilantro entre canela y comino en la sección de hierbas y especias del supermercado, sin él. El alfabeto parece intrínseco, neutral, sin sentido. Esto lo convierte en la herramienta de clasificación ideal para registrar a los muertos en un memorial de guerra o para determinar la secuencia en la que los equipos nacionales se presentan en la ceremonia de apertura de los Juegos Olímpicos. O al menos así fue hasta los Juegos Olímpicos de Seúl de 1988, cuando los anfitriones señalaron que no funcionaba para idiomas no alfabéticos como el suyo. Las lenguas que se basan en ideogramas o silabarios tuvieron que adaptarse a la dominación mundial del alfabeto.

Una de las muchas fascinaciones del libro de Judith Flanders es que revela cuán extraña e improbable es una creación del alfabeto. La escritura se ha inventado independientemente al menos tres veces en diferentes partes del mundo. El alfabeto fue inventado solo una vez, hace más de 3.000 años, en el desierto occidental de Egipto, a lo largo de un camino tomado por comerciantes y soldados de Medio Oriente. Al no compartir ninguna lengua materna y comunicarse en un idioma criollo de sus muchos idiomas, les resultó más fácil memorizar 20 o 30 símbolos y reorganizarlos en nuevas palabras. El alfabeto pronto pareció tan inevitable como esa otra abstracción humana que la antigüedad nos había legado: el dinero. Así como el dinero era un sustituto del valor, el alfabeto era un sustituto del significado, separando las palabras en letras para facilitar la reorganización. Este hermoso invento nos permite dar forma a universos enteros de significado a partir de un pequeño número de letras.

Sin embargo, el orden alfabético tenía un camino de dominación mucho más largo y más indirecto. Un lugar para todo cuenta esta historia compleja y en capas. El alfabeto siempre se ha aprendido en un orden definido, pero pasaron siglos antes de que este orden se usara para otra cosa que no fuera memorizar las letras. La alfabetización llegó de manera gradual y durante siglos se ha mantenido como un acuerdo entre muchos.

La Biblioteca de Alejandría, fundada alrededor del año 300 aC, utilizaba solo el orden alfabético de las primeras letras. No fue sino hasta la Edad Media que se le ocurrió la idea de depositar Aristófanes frente a Aristóteles. Incluso entonces, lo hicieron sin entusiasmo. Los monasterios, donde la mayoría de los libros estaban ubicados en Europa en ese momento, tenían pocos fondos, por lo que los propios bibliotecarios, en lugar de los catálogos, sirvieron como memoria institucional. En el siglo XIII, la biblioteca de la Catedral de Durham, una de las más grandes, contenía solo 352 libros.

El lento aumento del orden alfabético se basó en muchas tecnologías combinadas: el libro del códice (los rollos son perfectos para la lectura continua, pero el desperdicio para buscar cosas), la paginación (rara en los primeros libros) y la explosión de palabras que acompañó la llegada del papel y la imprenta. Al final, sugiere Flandes, la democratización imparable del conocimiento requería un orden alfabético. Cuando la Palabra de Dios solo estaba contenida en iglesias y monasterios, había poca necesidad de alfabetización. Pero cuando los predicadores mendigos comenzaron a vagar por Europa en el siglo XII, confiaron en libros de texto como el de Peter Lombard. frases, que les permite investigar palabras clave bíblicas en el índice alfabético y construir sermones ya preparados a partir de ellas.

Cada compilador de diccionario parece haber pensado que solo ellos habían inventado el orden alfabético. Pocos se han dado cuenta de su significado. Hugo de Pisa en el siglo XII Libro mayor continuó interrumpiendo su orden alfabético de palabras al dar prioridad a entradas más largas que a las más pequeñas. Siglo XIII de John Balbi catholicon, otro diccionario antiguo, incluye una súplica dolorosa sobre su disposición alfabética: "Diseñé este orden con gran esfuerzo y aplicación ardua … Por favor, buen lector, no No menosprecies este gran trabajo que ordeno como algo sin valor. "

Muchos investigadores han sido cautelosos con el uso del orden alfabético para fines de referencia. Pensaron que era una especie de trampa, no memorizar grandes fragmentos de texto o leer libros de principio a fin. En 1588, el poeta y abogado Abraham Fraunce reprendió a quienes "prefieren el asqueroso lanzamiento de un A.B.C. resumido, antes de la lectura ligera de una coherencia metódica del conjunto del derecho consuetudinario ". Ya en 1818, Samuel Taylor Coleridge denunció estas enciclopedias "donde la información deseada se divide en innumerables fragmentos dispersos en muchos volúmenes, como un espejo roto en el suelo". Pero para ese entonces, la frase "enciclopedia ambulante" había sido acuñada, lo que significaba un desdén divertido por la adicción a la mera memoria.

A veces, esta descripción del orden de la información parece demasiado lineal e informativa. Más bien, hay muchas frases como "Las cosas estaban cambiando en las bibliotecas universitarias" y "En su forma moderna, un separador de tarjetas nació en 1896". Empecé a pensar que un arreglo alfabético por tema podría haber introducido una aleatoriedad refrescante, permitiendo conexiones y digresiones excéntricas. Sin embargo, enterrado en la atención dedicada al detalle del libro, se encuentra una historia intrigante no solo de un orden alfabético, sino también de la necesidad humana de estilo y eficiencia intelectual.

Puede ser un buen momento para contar la historia oculta en orden alfabético, cuando los algoritmos informáticos parecen estar listos para eliminarla. ¿Quién se molesta con un atlas A-Z o una guía telefónica en la era del GPS para teléfonos inteligentes y motores de búsqueda? El orden alfabético, que ha permanecido "invisible durante sus ocho siglos de servicio activo", en palabras de Flandes, ya puede haber comenzado su larga y lenta decadencia hacia la irrelevancia.

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