Un mundo bajo las arenas por la revista Toby Wilkinson – La edad de oro de la egiptología | Libros de historia


yon 1880, un barco de Alejandría amarrado en la calle 23, Nueva York. A bordo había un obelisco. Nada proclamado imperial podría parecerse a un monumento fálico faraónico. Por eso, en la antigüedad, los obeliscos se habían transportado tanto a Roma como a Constantinopla. Ahora, en el siglo XIX, las capitales de los imperios más recientes han tomado medidas. París tenía un obelisco. Londres tenía un obelisco. No es de extrañar que los líderes cívicos de Nueva York, ansiosos por llamar la atención sobre la creciente riqueza y el poder del capital financiero estadounidense, desesperadamente también debieran haber conseguido uno. "Sería absurdo para la gente de cualquier ciudad importante", como dijo el New York Herald, "esperar ser feliz sin un obelisco egipcio".

La nueva historia de la edad de oro de la egiptología de Toby Wilkinson es también una historia de la voluntad occidental. ¿Cómo podría ser de otra manera? Wilkinson comienza con Napoleón posando a la sombra de la Gran Pirámide; termina con el descubrimiento de la tumba de Tutankhamon y la adopción por los egipcios del niño-faraón como un icono de su independencia recientemente adquirida.

Durante su narrativa fluida y entretenida, las exploraciones y excavaciones de los arqueólogos siempre se colocan firmemente en el contexto de la política de las grandes potencias. Así como fue la victoria de Napoleón en la Batalla de las Pirámides lo que hizo posible realizar el primer gran estudio de las antigüedades egipcias, durante el siglo siguiente fue el poderío militar y económico de las potencias coloniales del Reino Unido. Europa que sustenta el desarrollo de la egiptología. La expedición de obeliscos a París, Londres y Nueva York proporcionó una metáfora brutalmente castrante de cómo los estudiosos de tierras lejanas se han apropiado del estudio del pasado de Egipto.

Como distinguido egiptólogo, Wilkinson duda en hacer de la historia de su disciplina un mero testimonio del saqueo.

También proporciona una metáfora de la medida en que el saqueo de antigüedades estuvo constantemente motivado por rivalidades nacionales y personales. "Toda la antigua Tebas", escribió un viajero británico después de la derrota de Napoleón, "es propiedad privada de los cónsules inglés y francés; se traza una línea de demarcación a través de cada templo, y aquellos edificios que hasta ahora han resistido los ataques de los bárbaros, no resistirán la especulación de la codicia civilizada, los virtuosos y los anticuarios.

No obstante, como prominente egiptólogo, Wilkinson es reacio a hacer de la historia de su disciplina un mero testimonio de saqueo. El Obelisco de Luxor que se encuentra hoy en la Place de la Concorde en París fue originalmente solicitado para Francia por el erudito Jean-François Champollion. Nadie puede acusar al hombre que descifró los jeroglíficos de faltarle el respeto al pasado de Egipto, o de no cumplir su papel para iluminar su oscuridad.

El arqueólogo Howard Carter, a la izquierda, y los poseedores del santuario dorado de la tumba de Tutankhamon en el Valle de los Reyes, Egipto, 1922-1923.
El arqueólogo Howard Carter, a la izquierda, y los poseedores del santuario dorado de la tumba de Tutankhamon en el Valle de los Reyes, Egipto, 1922-1923. Fotografía: Heritage Images / Getty Images

Wilkinson, enmarcando el carácter y los logros de Champollion en el contexto de las ambiciones coloniales francesas, no duda en enmarcarlos también contra el desinterés casi total de los egipcios por las antigüedades de su país. Muhammad Ali, el gobernante que donó el Obelisco de Luxor a Francia, vio el interés en los monumentos faraónicos como una excentricidad europea y no tuvo reparos en canibalizarlos para alimentar la revolución industrial de Egipto. La magnitud de lo que se perdió durante el siglo XIX es uno de los motivos más oscuros de Wilkinson. "Champollion fue el primer viajero desde la época romana en poder leer los monumentos del antiguo Egipto, pero también fue uno de los últimos en ver los sitios tal como se habían conservado desde la antigüedad. .

Sin embargo, el desafío de Champollion de negociar una tensión entre un pasado enterrado y un futuro incierto no terminó con él. Wilkinson, en su interpretación de la evolución de su disciplina, demuestra brillantemente que todo egiptólogo estaba obligado a luchar con ella. Se las arreglaron de diversas formas. Wilkinson tiene una habilidad especial para la viñeta, y al esbozar cómo diferentes eruditos y arqueólogos negociaron las demandas de su disciplina infantil, también logra crear una galería de personajes siempre fascinante.

El lector se encuentra con Karl Lepsius, el gran erudito prusiano, que afirma con seguridad que las aguas del Nilo "pueden disfrutarse en gran abundancia sin ningún daño" poco antes de que todos en su expedición caigan gravemente enfermos. Está Auguste Mariette, el primer director de antigüedades de Egipto, que protesta con indignación por la exportación del obelisco a Nueva York; y Flinders Petrie, el padre de la arqueología moderna, "apestoso como un turón", arrojando latas de carne podrida contra una pared para detonarlas.

Tensiones académicas que en circunstancias normales apenas levantarían una ceja, llegarían a poseer calidad, en medio del calor de un desierto o la oscuridad de una tumba, contienda mítico. Es una historia llena de drama, con el Nilo, las Pirámides y el Valle de los Reyes como telón de fondo. Este Un mundo bajo las arenas Es también un estudio sutil y estimulante de las paradojas del colonialismo del siglo XIX que es una ventaja.

Un mundo bajo las arenas: Aventureros y arqueólogos en la edad de oro de la egiptología de Toby Wilkinson es publicado por Picador (£ 25). Para pedir una copia, vaya a guardianbookshop.com. Pueden aplicarse cargos por envío.