Un niño curioso de Richard Fortey Crítica: la formación de un científico | Libros de ciencia y naturaleza

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IEs un ejercicio divertido para los naturalistas tratar de detectar un momento de la infancia en el que se desviaron del camino de la gente "corriente" y se encaminaron hacia otras partes de la vida. Los observadores de aves estadounidenses usan una hermosa frase abreviada para tal epifanía: "el pájaro resplandeciente", el encuentro que encendió la amorosa luz de la naturaleza.

Esta una autobiografía maravillosamente lírica se basa en encontrar una respuesta a esta pregunta. Y eso es importante porque ha dado forma a toda la vida de Richard Fortey. Al final de la disertación, lo vemos convertirse en uno de los mejores paleontólogos de Gran Bretaña, un experto mundial en trilobites, un famoso autor de ciencias de la tierra y un presentador de televisión de programas de vida silvestre.

Sin embargo, las alturas que ha alcanzado en los últimos años inicialmente no estaban claras. Ser esclavo de la naturaleza en la década de 1950 no era una opción con muchas perspectivas profesionales. La mayoría de los naturalistas admiten una ansiedad temprana por la integración, especialmente en la escuela, donde el ridículo de los "nerds de la naturaleza" era una forma común de tortura. Fortey the Public Man regresa para encontrarse con su yo joven, torpe, tímido e intensamente inteligente para ver si puede detectar el momento de la transformación.

Define a su familia como la "clase media" y describe una infancia de posguerra que tuvo lugar en parte en Londres, donde su padre tenía varias tiendas de pesca, y en parte en Boxford en Berkshire, donde los Fortey tenían una casa de campo. Este último estaba estratégicamente cerca del río Lambourne para que Fortey senior pudiera disfrutar de la pasión por la pesca con mosca.

El autor puede continuar sugiriendo que "me hicieron por primera vez en la orilla de un río", pero resulta no ser una simple cuestión de tradición familiar y genes paternos. Mientras que el padre era un pescador récord, golfista scratch y campeón escolar de boxeo, a los cinco años el hijo era un desastre al aire libre. Lo más cerca que parece haber estado de cualquier destreza atlética fue una habilidad semi-seria en tiddlywinks.

El aire libre ... la pesca del salmón en el Tay.
El aire libre … la pesca del salmón en el Tay. Fotografía: Murdo MacLeod / The Guardian

Sin embargo, lo que le proporcionaron los viajes de pesca de su familia fue un espacio de forma libre en el que Fortey podía encontrar sus propios caminos. Y qué conjunto informativo de entusiasmo resultaron ser. Nos lleva en sus recorridos de vuelo en nidos de pájaros que, si bien están llenos de una sensación de aventura visceral y que define la vida, también eran ilegales en 1954. Tomando huevos de los pájaros Los conservacionistas hoy en día desaprueban los pájaros, pero casi todos los naturalistas de cierta época admitir su atractivo prohibido. Yo incluido.

La caza de fósiles era un pasatiempo un poco más esotérico, pero quizás lo más revelador de la infancia de Fortey fue su despertar a los sapos. Hoy en día hay toda una biblioteca de guías ricamente ilustradas y libros académicos sobre hongos. Fungal Raiding es una actividad popular que se ofrece para la participación pública en todo el país. Sin embargo, cuando Fortey lo hizo, no había maestros y el único libro ampliamente disponible era los Libro del observador sobre hongos comunes. Cubrió 200 miles de especies del Reino Unido. Los hongos, en resumen, son duros.

El autor nos dice que sigue siendo un aficionado entusiasta, pero es una señal de su habilidad que describe cómo, en 2006, encontró un hongo diminuto. Ceriporiopsis herbicola nuevo en la ciencia. El descubrimiento de organismos completamente desconocidos les ocurre a unos pocos, pero en Gran Bretaña a casi ninguno. Te das cuenta de que un desafío en este libro divertido y entretenido es bajar el telón de la auto-burla del autor.

También sugeriría que la verdadera revelación de Un chico curioso es todo menos cómo estos múltiples caminos desde la infancia convergen en su yo contemporáneo. Puedo ilustrar esto refiriéndome a la descripción del autor de los paisajes de Pembrokeshire donde fue de vacaciones con su familia. “La gloria de St. David es su costa”, escribe, “aquí nada permanece horizontal y los lechos de rocas a menudo se retuercen tortuosamente en pliegues, o terminan abruptamente en grandes fallas que cortan verticalmente como para ignorar por completo la geología”.

La ruta costera de Pembrokeshire cerca de Whitesands Bay, St David's.
La ruta costera de Pembrokeshire cerca de Whitesands Bay, St David's. Fotografía: Michael Roberts / Getty Images

Se yuxtapusieron diferentes colores cuando se cortó la corteza terrestre en estos pedazos: la bahía de Caerfi está sostenida por un esquisto rojo brillante; Solva presenta rocas de pizarra negra; areniscas macizas y de colores sutiles delimitan los promontorios. El más implacable de todos es St David's Head.

Este es un ejemplo de lo que su antiguo maestro llamó el 'Fuerte de Fortey': su capacidad para ver e interpretar las complejidades del mundo viviente, como desde una gran altura, y luego exprimir todo en material técnico en una forma científicamente precisa que también está lleno de poesía y música.

Lo que realmente nos enseña la autobiografía son las aspiraciones polimáticas de su autor, su pasión infantil por compositores bastante oscuros —Constant Lambert, Maxwell Davies y Lennox Berkeley— por la música polifónica y el canto coral. Otro rasgo juvenil fue un consumo omnívoro de la literatura europea (Beckett e Ionesco), un gusto por la poesía que sobrevivió hasta la edad adulta, así como un amor por la pintura, que fácilmente podría haber sido su verdadero oficio.

Fortey escribe a la mitad del texto: "Me tomó una gran parte de mi vida reintegrarme a la persona que era cuando tenía dieciséis años". Esta es la vista previa más convincente del libro: cómo su autor se ha esforzado por fusionarse y armonizarse, a menudo contra la tipificación de la carrera, las limitaciones profesionales y las circunstancias simples, para convertirse en la persona completa que deseaba ser. Esta es la sustancia de Un chico curioso y me parece que el libro y la vida que cuenta es un triunfo singular.

A Curious Boy: The Making of a Scientist es una publicación de William Collins (£ 20). Para solicitar una copia, vaya a guardianbookshop.com. Pueden aplicarse cargos por envío.

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