Una historia íntima de la evolución por Alison Bashford Critics – The Incredible Huxleys | libros de historia

“Estimado señor”, escribió un corresponsal anónimo a Julian Huxley en 1937. “¿Será usted el padre del hijo de mi esposa, quizás por inseminación artificial? Alison Bashford no revela qué motivó la solicitud, o si el biólogo evolutivo, eugenista y conservacionista proporcionó el material genético.

Pero ella ciertamente sabe por qué el corresponsal preguntaría. Aparentemente, la familia Huxley tenía las cosas buenas que cualquiera querría injertar en su árbol genealógico. La dinastía de los genios comenzó con el abuelo de Julian, Thomas Henry Huxley (1825-1895), el gran biólogo y anatomista comparativo victoriano conocido como el bulldog de Darwin por sus feroces detractores del relato de su amigo sobre la selección natural y su proselitismo de que no descendemos de Adán. y Eva pero monos. Su nieto Julian (1887-1975) fue biólogo, transhumanista, poeta, escritor de ciencia ficción, secretario del Zoológico de Londres, primer director general de la Unesco, catalizador de la divulgación de David Attenborough, eugenista y destacado figura en la «síntesis moderna» que unió la teoría de la evolución de Darwin con las ideas del primer genetista, el monje del jardín Gregor Mendel sobre la herencia.

El resto de los Huxley tampoco se quedaron fuera. El medio hermano fisiólogo de Julian, Andrew, fue premio Nobel. El hijo de Julian, Francis, fue antropólogo y fundador de Survival International. El Huxley más famoso, el hermano de Julian, Aldous, autor de Brave New World y adepto a las drogas que alteran la mente, tal vez tuvo un desempeño un poco bajo. Los Huxley eran como los Kardashian en un sentido: era difícil seguirles el ritmo.

Cuando tenía cinco años, Julian leyó The Water Babies, la fábula moral victoriana más vendida sobre un niño que se supone que se ahogó pero que fue criado bajo el agua. Había sido escrito por el amigo de TH Huxley, el reverendo Charles Kingsley, inspirado por los debates sobre la amenaza que la peligrosa idea de Darwin de la selección natural representaba para el relato de la creación de Dios. El libro incluía un grabado del abuelo de Julian hipnotizado por un bebé acuático que había sido capturado en una botella. “Querido abuelo”, escribió el pequeño Julián, “¿has visto un Waterbaby? ¿Lo embotellaste? ¿Se preguntó si podría salir? ¿Podría verlo algún día? – Tu amado Julien.

Thomas Henry respondió que nunca había visto un bebé de agua así, lo que no era motivo para afirmar que no existió, y agregó: «Mi amigo que escribió la historia del bebé de agua era un hombre muy agradable y muy inteligente. Tal vez pensó que podía ver tanto en el agua como él podía, hay personas que ven mucho y otras que ven muy poco en las mismas cosas. Cuando crezcas, me atrevo a decir que serás uno de los grandes videntes y verás cosas más maravillosas que bebés en el agua donde los demás no pueden ver.

Thomas teorizó a partir de huesos y tejidos blandos, Julian observó seres vivos. Ambos estaban decididos a entender lo que es la vida.

Julian ciertamente ha visto y hecho cosas que, si no son maravillosas, están fuera de lo común. Il a passé une grande partie des années 1920 dans un laboratoire d’Oxford à injecter des hormones thyroïdiennes dans des axolotls (salamandres mexicaines désormais en voie de disparition), ce qui pourrait les transformer un jour d’êtres aquatiques en êtres terrestres à respiration aérienne Al día siguiente. Tales inyecciones le permitieron hacer organismos más o menos grandes, más o menos machos o hembras, con una vida más o menos larga. Puede haber parecido una versión relativamente benigna del personaje de su amigo y colaborador literario HG Wells, el Dr. Moreau.

Pero, ¿podrían los humanos también ser transformados? ¿Se podría embotellar al genio Huxley? «La inseminación artificial se ha practicado durante mucho tiempo en la cría de animales, y versiones rudimentarias, según los estándares actuales, ya estaban en marcha en humanos», escribe Bashford. Julian notó, en lugar de aprobar, la sugerencia del colega genetista Hermann Muller de que los machos bien dotados podrían seleccionarse para engendrar más de la próxima generación.

Julian Huxley formó parte del comité de la Sociedad de Eugenia para la legalización de la esterilización eugenésica y explicó en 1927 «cómo una pequeña medida de eugenesia negativa podría reducir en gran medida la carga de humanidad defectuosa que la raza debe llevar sobre sus hombros». Sin embargo, fue uno de los críticos más destacados de la eugenesia nazi. En We Europeans: A Survey of «Racial» Problems, escrito en 1935 con el influyente antropólogo Alfred Cort Haddon, criticó la idea de que la raza aria pura podría ser cooptada mediante la esterilización forzada y otras prácticas reproductivas. La raza aria no existió, dijo Haddon y él; ninguna disculpa ni por la esterilización forzada ni por los otros experimentos perversos con humanos que se llevaron a cabo entonces en Alemania.

Huxley era un científico demasiado bueno para suponer que el genio podía seleccionarse y transmitirse artificialmente. Según él, la selección artificial en agricultura y horticultura se basaba en la producción de «excelencia particular». El paralelo con los humanos no funcionó. «El hombre debe gran parte de su éxito evolutivo a su variabilidad única», escribió y, añade Bashford, la mejora humana debe conservar esta diversidad.

Sin embargo, Huxley creía en mejorar a los humanos. Bashford afirma que acuñó el término transhumanismo en 1951 y abogó por la eugenesia incluso después de las experiencias de Josef Mengele en Auschwitz. Al igual que Malthus, Huxley se preocupaba por el hacinamiento, pero no sólo por la cantidad sino también por la calidad, citando con aprobación el comentario de su colega eugenista Francis Galton: «Si los prudentes evitan el matrimonio mientras que los imprudentes se casan, los miembros inferiores tienden a suplantar a los mejores miembros de la familia». sociedad. ¿Cómo, se preguntó Huxley, podría la humanidad evitar un descenso tan ignominioso? Ciencia y tecnología -incluyendo quizá la eugenesia pero también, sobre todo, la mejora del entorno social- era lo que aconsejaba.

Thomas Henry Huxley.‘El Bulldog de Darwin’: Thomas Henry Huxley. Fotografía: Archivo Hulton/Getty Images

Lo que el amigo por correspondencia de Julian Huxley puede no haber apreciado es que, si bien no había ni podía haber un gen genial de Huxley, había una historia familiar inquietante de enfermedad mental. TH Huxley y Julian sufrieron una depresión paralizante. El hermano de Julian, Trevenen, se suicidó cuando tenía veinte años. Aldous reintrodujo el término «accidia» de Chaucer para describir la condición que «deja y abandona» a un hombre. Bashford escribe: «Fue transmitido de Thomas Henry Huxley a su nieto y heredado aquí y allá por toda la familia».

El profesor Bashford, el historiador de la ciencia, golpeó un bastón en la espalda con este maravilloso libro. Hay tanto material para cubrir, tantos desvíos seductores para explorar, desde romper cables con TH Huxley en su viaje en el HMS Rattlesnake hasta deslumbrantes viñetas de Julian estudiando los rituales de apareamiento de los somormujos lavancos en el embalse de Tring; romances, amoríos, tragedias, la evolución de la ciencia evolutiva desde las medidas del cráneo de TH hasta el luto de Julian por Guy el gorila. Hay más material del que puedes sacar de él, y mucho menos escribir una narrativa cohesiva.

Bashford se lo pone más difícil al evitar una narración cronológica directa que relata el descenso de los Huxley; en cambio, hace un baile loco, organizando su material por temas. Hay capítulos sobre monos, crueldad animal, eugenesia e incluso uno muy sorprendente sobre cómo los materialistas de Huxley se adentraron en el mundo de los espíritus. A veces conduce a vertiginosos flashbacks que dejan perplejo al lector, pero sobre todo es una actuación convincente que se mantiene unida principalmente por la yuxtaposición de dos hombres muy diferentes: Thomas, el Hombre de Hueso, teorizando a partir de huesos y tejidos blandos; Julian, el observador de los seres vivos, ambos decididos a comprender qué es la vida.

Podemos engañarnos pensando que la eugenesia terminó en el siglo XX y que los Huxley son mejor considerados parte del registro fósil: hombres blancos muertos cuyas ideas sobre la «forma física» humana son repugnantes y obsoletas. No lo es, argumenta persuasivamente Bashford. “Los humanos menos aptos están siendo diagnosticados y se vuelven viables todos los días, en el útero”, escribe. «Podría ser bueno, podría ser malo, pero ciertamente es un hecho». Los sueños transhumanos huxleyanos son parte de la vida cotidiana, desde la edición de genes, el aborto y la FIV hasta la extensión acelerada de la vida humana. Vivimos, según su política, a la sombra oa la luz de los Huxley.

  • An Intimate History of Evolution: The Huxley Family Story de Alison Bashford es una publicación de Allen Lane (£30). Para apoyar a Guardian y Observer, solicite su copia en guardianbookshop.com. Se pueden aplicar cargos de envío

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