Una historia íntima de la evolución por la crítica Alison Bashford – Los precursores de Darwin | libros de ciencia y naturaleza

Charles Darwin era, según todos los informes, un hombre gentil y reacio al conflicto. En su obra escrita, tendía a no atacar personalmente a sus oponentes. Rara vez dio conferencias públicas y nunca participó en los acalorados debates que servían como campo de pruebas para las ideas científicas en la Inglaterra victoriana.

Afortunadamente, el autor de El origen de las especies tuvo precursores que hicieron todo esto por él: el más famoso es Thomas Henry Huxley, un pugilista científico de cabeza cuadrada y corte de cordero que se autodenominaba el «bulldog» del darwinismo. Huxley se deleitaba en derribar viejas ortodoxias, ya fueran científicas o religiosas, en nombre de la evolución. Cuando realizó una gira de conferencias por América del Norte, un continente que Darwin nunca visitó, el New York Daily Graphic presentó una ilustración de primera plana de Huxley preparándose para golpear a Moisés en la cabeza por la espalda.

El nieto de Huxley, Julian Huxley, es menos conocido fuera de los círculos científicos, pero también fue un biólogo incansable y divulgador de las teorías de Darwin en el siglo XX. En los programas de la BBC, en las páginas de este periódico, en más de 30 libros, y al frente de instituciones públicas como el Zoológico de Londres y más tarde la Unesco, es en parte responsable de la idea de que la lógica de la evolución impregna la modernidad. la vida, desde nuestros cuerpos y mentes hasta la política y la sociedad misma.

El libro de Alison Bashford es un híbrido intrigante. Una biografía completa de Thomas Henry, Julian y la familia Huxley en general, resultado de un examen cuidadoso de sus escritos y correspondencia, también sirve como una historia intelectual de Gran Bretaña a través de los cambios radicales en la ciencia y la sociedad que dieron origen a la modernidad. Thomas Henry nació en 1825 y murió en 1895 cuando Julian tenía ocho años. El propio Julian murió en 1975. Bashford ve a los hombres como un final limpio para esta era, «como Janus»: Thomas Henry recurre a las ciencias naturales para dar sentido al pasado a finales de la era victoriana; Julián, en el siglo XX, ante un futuro más incierto.

Al involucrar a ambos hombres, y a su vasta familia extendida, Bashford puede abarcar más de un siglo mientras mantiene la continuidad y una escala íntima. Ayuda que cada uno esté tan cerca de un ejemplo de la sociedad inglesa liberal en su día como uno podría pedir. Thomas Henry es un activista de clase baja que sube la escalera meritocrática recién construida de la ciencia profesionalizada y tiene una fe inmensa en su proyecto de desmitificar el mundo. Sin embargo, los postulados básicos de su tiempo -desde las relaciones de género hasta los beneficios del imperio- le sientan bien una vez liberados de las telarañas religiosas y reaccionarias.

Eton-educación Julian es más flexible y falible. Da vueltas entre los trabajos de nueva creación de la época, desde la realización de películas hasta el gobierno mundial. Es un científico comprometido, pero se pregunta dónde podría encajar el pensamiento darwiniano en los paisajes emergentes de la psicología, el arte y la cultura. Tiene aventuras desacertadas: una de ellas, con la periodista Viola Ilma de 22 años, curiosa por el Tercer Reich, ocurre justo cuando Julian, de unos cuarenta años, está escribiendo un libro que desmitifica la ciencia racial. Otro, con la poeta estadounidense May Sarton, termina cuando Sarton pasa a la esposa de Julian, Juliette. En uno de sus libros, Julian fantasea con nuevas formas de educación y matrimonio que podrían dar solidez y significado al bienvenido pero confuso despliegue del deseo moderno.

Parece que un autor se está divirtiendo mucho hurgando en la casa familiar, leyendo todos los libros y todas las cartas.

La yuxtaposición de épocas genera muchas ideas agradables. Thomas Henry fue un entusiasta diseccionador de cerebros de primates. Esperaba revelar estructuras similares en todas las especies que desafiarían el estatus del hombre como una creación divina única. El cuerpo del mono era un campo de batalla y, dado que eran tan raros, también había una competencia feroz para asegurarlos. El gran anatomista cristiano Richard Owen, superintendente de historia natural del Museo Británico, tenía una ventaja institucional sobre Thomas Henry, observando esqueletos de simios en colecciones privadas y recibiendo preferentemente especímenes enviados por expediciones a las fronteras del imperio. Thomas Henry s’est empressé d’obtenir le matériel dont il avait besoin et a finalement «anéanti» Owen via une campagne de cœurs et d’esprits parmi l’élite scientifique qui a abouti à son livre de 1863 La place de l’homme en la naturaleza.

Unos 70 años más tarde, con la estrecha relación entre humanos y simios bien establecida, fue el turno de la psicología para dilucidar aún más la herencia compartida de los primates. Julian, como etólogo y director del zoológico de Londres de 1935 a 1942, fue testigo e influyó en «una victoria metodológica de la cultura, la mente y la emoción sobre los huesos y el cerebro». Era fanático de la primatóloga Jane Goodall -ella nombró a uno de sus chimpancés «Huxley»- y defendió el valor de su trabajo para explicar el comportamiento de los primates en sus propios términos a los principales científicos que, como Thomas Henry, estaban más interesados ​​en la anatomía.

Toda la vida intelectual británica parece accesible a través de una rama de este extenso árbol genealógico. El hijo de Thomas Henry, Leonard, se casó con una dinastía literaria a través de Julia Arnold, hija de Thomas y sobrina de Matthew, y sus esfuerzos por fundar y administrar una escuela para niñas en Surrey sacaron a la luz la evolución de la educación de las mujeres. La hermana de Julia, Mary Augusta Ward, novelista y activista contra las sufragistas, influyó en el último compromiso de Thomas Henry con la filosofía religiosa. Julian publica libros con HG Wells y acuñó el término «transhumanismo». El hermano de Julian, Aldous, de la fama de Brave New World, ronda los márgenes, trayendo la vanguardia de la cultura psicodélica y psiquiátrica a la vida de la familia Huxley. Existe la sensación de un autor que se divierte seriamente hurgando en una casa familiar laberíntica y bien equipada, leyendo todos los libros y cartas.

Pero Bashford mueve los hilos con fuerza al final del libro. Las cuestiones de la diferencia humana (física, mental y cultural) preocuparon a los Huxley incluso más que al liberal británico promedio de su época. Thomas Henry participó en expediciones científicas bajo una bandera imperial, y el concepto de «salvaje» se le quedó grabado. Rechazó correcta y repetidamente la idea de que había diferentes especies de humanos según lo estrictamente definido por las ciencias naturales y, sin embargo, suscribió, y a menudo promovió, una idea de desarrollo civilizatorio que imaginaba una jerarquía de razas totalmente acientífica.

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El punto aquí no es deshacer a Thomas Henry, sino mostrar la progresión de las ideas a través de las personas que las desarrollan y exhiben. A medida que las nociones de la diferencia humana mutaban y chocaban violentamente, Thomas Henry formó parte de esta refriega e influyó en otros, especialmente en los primeros esfuerzos por profesionalizar el campo de la antropología.

Julian era muy consciente de los fracasos de las generaciones anteriores de científicos, incluido su abuelo. Al frente de la Unesco, contribuyó conscientemente a conformar un nuevo internacionalismo utópico y antirracista. Pero también creía que comprender la evolución le daría a la humanidad el poder de alterar su propio destino genético. Le preocupaba el hacinamiento y durante décadas buscó redimir la eugenesia de sus asociaciones fascistas.

Bashford es demasiado astuta para presentar a sus sujetos simplemente como avatares de su tiempo. Pero al final de la vida de Julian, sentimos como las cosas han cambiado por completo. Le projet de Thomas Henry a réussi : la science a triomphé de la religion et a mis une sorte d’ordre dans le monde naturel, mais Julian est attiré par des frontières nouvelles et inconnaissables : la politique, la conscience, le futur lointain de l ‘humanidad. Hacia el final de su vida, este científico desarrolló un interés escéptico por fenómenos como la telepatía. El progreso es una cosa divertida. El mundo, sugiere Bashford, siempre se puede volver a mistificar.

An Intimate History of Evolution: The Huxley Family Story de Alison Bashford es una publicación de Allen Lane (£30). Para apoyar a libromundo y Observer, solicite su copia en guardianbookshop.com. Se pueden aplicar cargos de envío.

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