White Debt por Thomas Harding Review – Scion de Lyon profundiza en el papel del Reino Unido en la esclavitud | libros de historia

En Legacy (2019), Thomas Harding escribió sobre el gigante de los restaurantes J Lyons & Co, fundado en 1884 y dirigido por la familia materna del autor como un derivado de su compañía tabacalera, y reconoció cómo sus antepasados, al igual que otros involucrados en la industria tabacalera. en ese momento, se habían enriquecido a expensas de la mano de obra africana esclavizada. El siguiente verano de 2020, frente a imágenes de noticias de la estatua del dueño de esclavos Edward Colston derribada en Bristol (parte de una respuesta global a la muerte de George Floyd), comenzó a ver cómo la brecha anterior en su propia conciencia era parte de una “amnesia nacional” mayor que fue denunciada por las protestas de Black Lives Matter.

«Cuando era niño», recordó, «me enseñaron que Gran Bretaña fue la primera nación en abolir la esclavitud… que éramos los ‘buenos'». Conmovido por las protestas, Harding se inspiró para «descubrir algo más» sobre la historia y la culpabilidad de Gran Bretaña. White Debt: The Demerara Uprising and Britain’s Legacy of Slavery es el resultado de este esfuerzo y coloca a Harding junto a otros críticos recientes de la historia imperial británica, incluidos Sathnam Sanghera (Empireland), Kehinde Andrews (The New Age of Empire) y Corinne Fowler (Unpleasant Mundo Verde).

Harding se enfoca en un solo evento; el levantamiento de 1823 en Demerara, ahora Guyana – «un ejemplo», escribe, «que capturó cómo era la esclavitud británica en un microcosmos» y lo lleva en un viaje al pasado y también a la Guyana actual en busca de lo que su la historia ha dejado atrás.

Se le presentan los efectos de la pobreza, el encarcelamiento masivo y la inmovilidad social, todos entendidos al final del libro como consecuencias de la trata de esclavos.

La historia se desarrolla a través de los ojos de cuatro personajes clave (todos hombres): John Gladstone, el terrateniente (y propietario de esclavos) de una pequeña plantación de caña de azúcar llamada Success (cuyo cuarto hijo se convertiría en el reformador liberal y primer ministro durante cuatro mandatos, William Ewart Gladstone ); el líder rebelde y esclavo, Jack Gladstone, que llevaba su apellido y buscaba derrocarlos; John Smith, el misionero anglicano más tarde apodado el «mártir de Demerara», quien fue juzgado en consejo de guerra por avivar el sentimiento abolicionista entre los esclavos, condenado y luego murió en circunstancias misteriosas mientras estaba bajo custodia; y John Cheveley, un administrador colonial de unos veinte años, testigo presencial de la revuelta y sus consecuencias, que según Harding provocó una revitalización del movimiento contra la esclavitud en Gran Bretaña, animada por el escándalo de la muerte de Smith en el extranjero.

La exageración del papel de los humanitarios británicos, incluidos William Wilberforce, Thomas Fowell Buxton, Elizabeth Pease y Anne Knight, para poner fin a la esclavitud ha sido cuestionada durante mucho tiempo por académicos como Eric Williams (también primer primer ministro de Trinidad y Tobago), quien en Capitalism and Slavery (1944) argumentó que la abolición fue más una respuesta al colapso económico del sistema de plantaciones, y por CLR James, quien en su estudio de la revolución haitiana, The Black Jacobins (1938), defendió el papel clave de los esclavos propias poblaciones al debilitar la mano de los propietarios de esclavos levantándose contra ellos.

La historiografía de Harding proporciona una valiosa introducción a las diferentes vertientes de este debate y a estos textos canónicos en los que los lectores, como él, que deseen saber más deberían interesarse directamente. También aboga por la inclusión de Demerara en una lista de rebeliones clave, generalmente identificadas como Haití (1791-1804), Barbados (1816) y Jamaica (1831-1832), que ayudaron a terminar la guerra británica. esclavitud.

Menos exitosa es la representación dramática de los personajes y la trama política del libro, que presumiblemente tiene como objetivo ofrecer un hilo conductor comparable a obras como el tratamiento magistral de William Dalrymple del motín indio de 1857, The Last Mughal (2006), pero que carece de la riqueza y complejidad de este libro.

El impulso emocional más convincente del libro resuena en las breves notas autobiográficas, intercaladas entre capítulos, que describen conversaciones, primero en el Reino Unido y luego durante un viaje de investigación a Guyana, con los descendientes de esclavos, los negros, de los cuales sería han sido demasiado buenos para escuchar más, ya que abrieron los ojos de Harding a los legados duraderos de la esclavitud en ambos lados del Atlántico. Se le presentan los efectos de la pobreza, el encarcelamiento masivo y la inmovilidad social, todo ello entendido al final del libro como consecuencias de la trata transatlántica de esclavos, y como resultado comienza a captar el caso de las reparaciones por la esclavitud, emergiendo como un apasionado defensor.

Hay, sin embargo, una omisión vital en su cuenta; casi el 80 % de la población de Guyana ahora vive en la primera línea del colapso climático, producto de un sistema industrial global, también construido a partir de las ganancias de la esclavitud, que ha dejado a las economías posteriores a la plantación en todo el Caribe expuestas catastróficamente a los impactos del calentamiento global. , el aumento del nivel del mar y los fenómenos meteorológicos extremos cada vez más frecuentes. La falta de reconocimiento de esta violencia actual hace que su demanda de reparación, aunque admirable y bien intencionada, sea incompleta.

  • White Debt: The Demerara Uprising and Britain’s Legacy of Slavery de Thomas Harding es una publicación de Weidenfeld & Nicolson (£20). Para apoyar a libromundo y The Observer, solicite su copia en guardianbookshop.com. Se pueden aplicar cargos de envío

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