Y finalmente por la revista Henry Marsh – de médico a paciente | Autobiografía y memoria

Un lector confrontado con la tercera parte de las memorias de un famoso neurocirujano tiene derecho a una sensación de naufragio. Se les podría perdonar por sospechar que tal libro fue concebido durante una fiesta de borrachos celebrando las ventas de los dos anteriores. No solo eso, sino que las memorias de los médicos pueden parecer anticlimáticas. La cercanía del día a día de las decisiones de vida o muerte las acerca a las historias de guerra, pero carecen del alcance de la historia, y uno siente que el trabajo de un médico, a diferencia del de los héroes de guerra, muy parecido al de cualquier otro.

Todo esto para decir que estaba listo para aburrirme con el tema e irritarme con el autor. Me equivoqué: dado su tema -básicamente, la muerte y la enfermedad- el libro es sorprendentemente divertido y el autor casi irresistiblemente simpático. Es un libro muy británico: en los Estados Unidos, un compendio tan autocrítico condenaría todas las ambiciones literarias y los antiguos estadistas. Ben Carson, también neurocirujano, escribió incesantemente memorias edificantes y autocomplacientes, pero, después de todo, era un candidato presidencial. Marsh corre para hacer ejercicio y, en una de las muchas referencias melancólicas a la vejez esparcidas por todo el libro, menciona que lo adelanta un corredor parecido a una gacela con quien intercambia una sonrisa irónica de camaradería incongruente. Pero el lamento de la vejez incipiente es sólo uno de los hilos del libro.

Los otros cuatro son un talento resplandeciente para las descripciones de la naturaleza, una inclinación ingenua y cursi por los misterios de la mecánica cuántica, una fe irracional en la neurociencia popular y una visión memorable de los acontecimientos. Este último se manifiesta por signos de honestidad como la evocación de un lavado minucioso de las nalgas antes de hacerse una colonoscopia, o, más dolorosamente, la descripción del dolor que siente cuando un colega muy querido finalmente lo decepciona por ser nepotista y poco generoso. Tiendo a confiar en alguien que admite tales cosas y no protege su dignidad o sus errores de juicio. El cínico en mí todavía se pregunta si Marsh es un jefe terrible y un pésimo padre, pero parece una figura de hombre guapo.

La historia está impulsada por noticias sombrías: a Marsh se le diagnostica lo que finalmente resulta ser un cáncer de próstata incurable. Sus reacciones a esto, el repentino cambio de roles de médico omnisciente y omnipotente a paciente humilde, los altibajos de las pruebas, el diagnóstico y la remisión se retratan con una franqueza maravillosa. Su visión profesional del funcionamiento de la medicina hace que sus observaciones sean excepcionalmente valiosas. Detalla los altibajos cotidianos de la vida con el conocimiento de una posible, pero no segura, inminente mortalidad, con gran humor, serenidad y valentía. El libro termina con él en remisión, aparentemente en paz con el mundo.

Marsh a veces se presenta como el tipo de persona que, en su entusiasmo, podría destruir una contemplación silenciosa y compartida de una hermosa puesta de sol al explicar que el brillo rojo en realidad se debe a la dispersión de Rayleigh por partículas diminutas en la atmósfera. En un hermoso pasaje, relata la extraña paz que acompaña al encierro: “Los únicos sonidos eran el trinar de los pájaros, los niños jugando y el viento en los árboles. […] El tiempo se había detenido. Y, por supuesto, el Sr. sabelotodo bromea: «Los cosmólogos nos dicen que el tiempo realmente puede detenerse, pero en el horizonte de eventos de un agujero negro en lugar de en el jardín trasero al pie de Wimbledon Hill».

La neurociencia está más en su línea de trabajo, pero incluso allí parece extrañamente poseído por un diablillo creyente o no creyente. “Un ladrillo de construcción estándar tiene un grosor de 65 mm. Ciento veinticinco billones de ladrillos (el número de sinapsis en nuestro cerebro) apilados unos encima de otros llegarían mucho más allá de Plutón y el sistema solar. Me recuerda al chiste: “Si todos tus vasos sanguíneos estuvieran alineados de punta a punta, estarías muerto.

A menudo parece que Marsh tiene miedo de aburrir al lector y se siente obligado a desviarse de los temas principales, que incluyen las múltiples ansiedades y humillaciones que conlleva ser paciente y los problemas morales que rodean a la eutanasia. Su discusión sobre el cuidado al final de la vida y la muerte asistida es el mejor ensayo que he leído sobre el tema. El salto constante de un tema a otro, de la narrativa personal a la ciencia popular, hace que el libro se sienta más ligero, pero sigue siendo un compuesto extraño: claramente el producto de una mente hiperactiva e inusual que desarma.

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Y finalmente, de Henry Marsh, es una publicación de Jonathan Cape (£16,99). Para apoyar a libromundo y The Observer, solicite su copia en guardianbookshop.com. Se pueden aplicar cargos de envío.

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